Au milieu de la sécheresse, l’Arizona étudie un projet de conduites d’eau en provenance du Mexique

Commentaire

Le conseil du financement de l’eau nouvellement élargi de l’Arizona ne s’était réuni que Trois fois. L’autorité de l’État n’avait pas de directeur. Il n’avait pas non plus lancé d’appel public à des projets d’approvisionnement en eau pour stimuler l’approvisionnement en eau en déclin de l’Arizona à partir du Rivière Colorado.

Mais plus tôt cette semaine, le conseil d’administration était soudainement confronté à un vote sur l’opportunité de soutenir un projet de 5 milliards de dollars mené par une société israélienne pour construire une usine de dessalement de l’eau de mer au Mexique et la pomper à 200 miles à travers la frontière – et à travers un monument national – pour atténuer la crise de l’eau de l’État. L’Arizona et le Mexique parlent depuis des années d’éliminer le sel de l’eau de la mer de Cortez, mais ce plan était nouveau pour beaucoup, et la ruée vers la bénédiction de l’État dans les derniers jours de l’administration du gouverneur républicain Doug Ducey a inquiété certains dans l’État. .

“Je suis désolé, mais cela pue les accords en coulisses”, a déclaré la sénatrice d’État Lisa Otondo (D) au conseil d’administration lors de sa réunion de mardi.

Le débat accéléré a également reflété l’urgence de la crise de l’eau à laquelle est confronté le sud-ouest américain. Alors que les niveaux d’eau dans les principaux réservoirs approchent des seuils dangereusement bas – comme un sécheresse historique s’étend dans sa troisième décennie – de nombreux responsables veulent importer de l’eau dans le bassin du fleuve Colorado d’ailleurs.

“Le risque ici clairement, dans ce cas, l’emporte sur la précipitation”, a déclaré Andy Tobin, membre du conseil des finances de l’eau et ancien président de la Chambre des représentants de l’Arizona lors de la réunion de mardi. “Nous avons des gens qui sont manquer d’eau.”

IDE Technologies, une société basée en Israël qui a construit usines de dessalement dans le monde entier, prétend qu’il peut fournir une oasis de jusqu’à 1 million d’acres-pieds d’eau à la état desséché par la sécheresse – un montant à peu près égal à ce que le centre et le sud de l’Arizona ont retiré du fleuve Colorado cette année.

Lors de sa présentation à la Water Infrastructure Finance Authority of Arizona, deux représentants du développeur, ainsi qu’un responsable de Goldman Sachs impliqué dans le financement du projet, ont présenté leur vision de la plus grande usine de dessalement au monde. Les représentants ont déclaré que le projet serait entièrement financé par des fonds privés, mais ils veulent que l’Arizona s’engage à acheter l’eau à un prix futur non spécifié.

“Nous avons besoin d’un engagement à long terme pour que lorsque nous vous livrons de l’eau, vous l’achetiez”, a déclaré Erez Hoter-Ishay, responsable de l’équipe de solution du projet d’eau de l’Arizona, comme on appelle le consortium dirigé par IDE. “Aussi simple que cela.”

Mardi, le conseil des finances de l’eau a voté à l’unanimité approuver une résolution non contraignante pour continuer à étudier le projet.

IDE a déclaré que l’usine serait construite près de Puerto Peñasco, le long de la mer de Cortez dans l’État mexicain de Sonora. La première phase d’environ 5 milliards de dollars impliquerait la construction d’une usine qui aspire l’eau de mer et la filtre à travers des membranes pour éliminer le sel.

Ensuite, il serait pompé à travers un pipeline de 200 milles au nord, traversant les États-Unis au monument national Organ Pipe Cactus, un réserve internationale de biosphèreavant de suivre une autoroute vers le comté de Maricopa, où elle pourrait rejoindre les canaux qui desservent Phoenix et Tucson. La première phase, un seul pipeline, pourrait transporter environ 300 000 acres d’eau vers l’Arizona et pourrait être opérationnelle d’ici 2027, les futurs tuyaux fournissant jusqu’à 1 million d’acres-pieds, ont déclaré les représentants de l’IDE. Un acre-pied équivaut à 326 000 gallons, ou assez pour couvrir un acre de terre dans un pied d’eau.

Des groupes environnementaux ont fait part de leurs inquiétudes quant au fait que l’usine, qui pomperait de la saumure dans la mer de Cortez, pourrait endommager l’habitat marin et que le pipeline pourrait perturber le désert sensible du monument national.

Jennifer Martin, responsable de programme au Sierra Club en Arizona, a déclaré au conseil que l’État devrait se concentrer sur la conservation de l’eau, s’éloigner des cultures gourmandes en eau telles que la luzerne et freiner croissance rapideplutôt que de déplacer la charge environnementale sur le Mexique et les générations futures.

“Le Sierra Club vous exhorte à mettre un terme à cette proposition coûteuse, énergivore et nocive pour l’environnement maintenant et à ne pas la précipiter dans les derniers jours de 2022 et de l’administration Ducey”, a-t-elle déclaré.

L’Arizona et le Mexique discutent depuis plusieurs années d’une autre approche possible de dessalement – où l’Arizona paierait pour une usine de l’autre côté de la frontière en échange de la prise d’une partie de l’attribution du Mexique du fleuve Colorado, a déclaré Sarah Porter, directrice du Kyl de l’Arizona State University. Centre pour la politique de l’eau. Le projet de gazoduc transfrontalier “est un peu en dehors du champ gauche”.

Porter a déclaré qu’elle n’était pas sûre qu’il y aurait un marché pour acheter une si grande quantité d’eau en Arizona, même avec les pénuries sur le Rivière Colorado.

“Nous n’avons pas besoin de courir et de trouver encore quelques centaines de milliers ou 500 000 pieds d’acre d’eau”, a-t-elle déclaré. “Il n’est pas du tout clair que ce niveau de demande se développera.”

Lors de la réunion de mardi, certains membres du conseil d’administration ont déclaré qu’ils étaient surpris d’envisager un projet d’infrastructure aussi important après en avoir entendu parler pour la première fois quelques jours plus tôt. Le conseil élargi a été créé par une loi plus tôt cette année pour administrer un fonds de 1 milliard de dollars pour des projets visant à stimuler l’approvisionnement en eau de l’État. Le représentant d’État Reginald Bolding (D), membre sans droit de vote du conseil d’administration, s’est demandé comment IDE avait même su présenter sa proposition au conseil d’administration.

« Nous n’avons pas embauché de directeur exécutif ou de personnel. À ma connaissance, nous n’avons lancé aucun appel à propositions », a-t-il déclaré. “Comment saviez-vous qu’il fallait présenter une proposition pour cet accord avant même que nous ayons mis en place l’infrastructure du conseil ?”

Hoter-Ishay a déclaré que la société rencontrait des responsables en Arizona et au Mexique depuis plus de trois ans pour développer le projet et souhaitait l’engagement de l’État avant de commencer un examen environnemental fédéral.

Plus tôt cette année, Ducey a visité une usine de dessalement IDE lors d’une visite à Israël. Représentant d’État Russell Bowersle président républicain de la Chambre des représentants de l’Arizona, a déclaré au conseil des eaux qu’il était au courant du projet mais qu’il avait signé un accord de non-divulgation afin qu’il ne puisse pas en discuter.

CJ Karamargin, un porte-parole de Ducey, a déclaré que le gouverneur avait été franc sur la crise de l’eau de l’État et le besoin urgent d’y remédier.

« L’Arizona fait face à une urgence liée à l’eau. Nous sommes dans une situation désastreuse », a-t-il déclaré.

Karamargin a noté qu’un dessalement IDE plante à Carlsbad, en Californie, fournit de l’eau potable aux habitants du comté de San Diego depuis des années et a déclaré que les terrains de football verts lors de la Coupe du monde au Qatar étaient venus de la même technologie.

« Ce n’est pas seulement une quantité d’eau qui change la donne. C’est une approche qui change la donne », a-t-il déclaré. “C’est en effet une très bonne nouvelle qu’une entreprise qui a apparemment les antécédents d’IDE soit intéressée à venir ici et à s’en charger.”

Le projet aurait besoin d’approbations aux États-Unis et au Mexique. Le promoteur a soumis une demande de droit de passage pour la canalisation d’eau au Bureau of Land Management mercredi, entamant ce qui promet d’être un long processus d’examen environnemental.

La présentation d’IDE était vague sur le coût de leur eau. Hoter-Ishay a cité certaines estimations de l’année dernière qui évaluaient un acre-pied d’eau à 2 200 $ à 3 300 $, mais a souligné que cela était “bien sûr soumis à l’ingénierie”. Pour 300 000 acres-pieds d’eau, cette fourchette pourrait représenter jusqu’à près de 1 milliard de dollars par an.

“Personne ne peut évaluer le coût de l’eau”, a déclaré Hoter-Ishay. “Quand vous n’avez pas d’eau, vous n’avez pas de croissance, vous n’avez pas de vie.”

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