Ben Shelton n’a pas perdu de temps lors de ses premiers matchs en dehors des États-Unis

Tout va vite pour Ben Shelton. Lorsque nous sommes arrivés en août dernierle jeune Américain venait de battre le joueur n ° 5 mondial – un Casper Ruud plutôt moite – et se demandait s’il devait renoncer à son éligibilité à la NCAA. Puis vint le verdict : pas de collège.

Vient ensuite un voyage à l’US Open, son premier tournoi majeur, en tant que joker. J’ai parlé à Shelton quelques jours après qu’il ait perdu son match du premier tour là-bas; il a dit qu’il se dirigeait vers un bloc d’entraînement d’un mois avant de participer aux Challengers, qui sont un échelon en dessous du circuit professionnel. Les réactions ont été immédiates : Shelton a remporté trois titres Challenger en trois semaines, devenant le premier joueur à le faire, et a fait son entrée dans le top 100 avant la fin de l’année. Au début de cette saison, il était temps pour lui de se rendre en Australie et de participer à son deuxième tournoi majeur. Encore une fois avec le succès instantané : le joueur de 20 ans a atteint le quart de finale de l’Open d’Australie. Shelton a perdu ce match mercredi contre son compatriote américain Tommy Paul, 7-6 (6), 6-3, 5-7, 6-4, mais sa carrière évolue plus rapidement que les spectateurs les plus optimistes auraient pu s’y attendre. Il n’avait pas quitté les États-Unis avant ce voyage.

Le Shelton de 6 pieds 4 pouces, une unité absolue dont le style gaucher animé fait sourire les téléspectateurs (et tout aussi souvent, en lui-même), était l’un des quatre hommes américains à entrer dans le quatrième tour, et l’un des trois à entrer dans les quarts de finale. Il était loin d’être le plus susceptible de sa cohorte de faire une course profonde. La tête de série no 8 Taylor Fritz et la tête de série no 16 Frances Tiafoe, toutes deux convaincantes ont obtenu leur merde ensemble la saison dernière, respectivement aux deuxième et troisième tours. (Une mème en cours insinue que la participation de Fritz à la récente émission Netflix l’a condamné, ainsi que quelques autres.)

Shelton a bénéficié d’un chemin inhabituellement doux à cet Open, ne rencontrant aucun joueur classé, et jusqu’au quart de finale, aucun joueur classé dans le top 60. Sa victoire la plus impressionnante en cours de route a été une victoire en deux sets contre un Alexei Popyrin en forme. , l’Australien qui avait remporté deux victoires sur les 10 meilleurs joueurs ce mois-ci. En faisant un zoom arrière, Shelton ne devrait pas s’attendre à ce que les futurs majors se sentent aussi bien, mais son travail consiste uniquement à jouer avec un gars devant lui, et le tennis qu’il a produit était spectaculaire.

Si ce n’était pas déjà concluant lorsqu’il est allé coup pour coup avec John Isner à Atlanta l’année dernière, c’est clair maintenant : Shelton a l’un des plus gros services de sa génération. Avant que Paul n’éclate dans le deuxième set de leur quart de finale, Shelton avait remporté 68 jeux de service consécutifs à l’Open d’Australie. Il détient également le record du service le plus rapide de ce tournoi, à 228 km/h (142 mph). Contrairement à la plupart des joueurs avec des services aussi dominants, Shelton peut vraiment bouger, brouiller et improviser. Comme la plupart des joueurs avec des services aussi dominants, son jeu de retour a besoin d’une réhabilitation extrême. Mais en attendant, les tie-breaks incessants lui vont bien. Son athlétisme lui donne plus d’avantages que les pilonneurs de service et de coup droit habituels – il peut gagner des points de plusieurs façons, plutôt que de quelques schémas obsessionnels – et c’est aussi beaucoup plus agréable pour les yeux.

Une récolte de points de classement d’un tournoi majeur peut transformer financièrement et logistiquement toute jeune carrière. Cette course à l’Open d’Australie poussera Shelton dans le top 50 mondial et lui permettra d’accéder à pratiquement tous les tournois qu’il aimerait jouer cette saison. Ses perspectives de tennis sont méconnaissables par rapport à ce qu’elles étaient l’été dernier, lorsqu’il décidait quoi faire à l’université – il suit maintenant des cours en ligne pour obtenir un diplôme en commerce – et il n’en est qu’à quelques mois de sa vie professionnelle. Shelton dit après sa perte qu’il a hâte de frapper la terre battue rouge “pour utiliser les rebonds les plus élevés à mon avantage, bouger, glisser”. La saison sur gazon est un ajustement encore plus évident pour son jeu. En réalité, je ne pense pas qu’il aura un autre quart de finale majeur en lui pendant un certain temps, mais il finira par revenir, et la décision de l’année dernière ne semble que plus intelligente chaque semaine qui passe.

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