Bienvenue à Chariklo, un monde annelé du système solaire qui vient d’être examiné par le télescope Webb

La planète géante Saturne n’est pas le seul monde teinté du système solaire. Uranus, Neptune et même Jupiter a des anneauxaussi, mais il en va de même pour un petit monde à plus de deux milliards de kilomètres de la Terre appelé 10199 Chariklo-comme maintenant prouvé par le télescope spatial James Webb.

Découvert pour la première fois en 1997, Chariklo est un astéroïde glacé, l’un des éléments constitutifs du système solaire, mais il est également connu comme une planète mineure. Quoi qu’il en soit, c’est le plus petit corps planétaire connu à avoir des anneaux.

D’environ 146 miles/235 km de diamètre, donc environ la moitié de la longueur du Grand Canyon et deux fois plus large que la Manche, Chariklo est un centaure, un astéroïde qui orbite autour du Soleil bien au-delà de Jupiter et de Neptune.

C’est le plus grand centaure que nous ayons trouvé jusqu’à présent, mais du point de vue d’un télescope, c’est minuscule, c’est lointain et c’est sombre. Il n’y a donc qu’un seul moyen de le révéler : la lumière des étoiles.

Les astronomes savent depuis près d’une décennie que Chariklo a des anneaux. Une paire d’anneaux étroits de glace d’eau, l’un large de quatre milles/sept kilomètres et l’autre de deux milles/trois kilomètres. Ses anneaux orbitent à une distance d’environ 250 miles (400 kilomètres) du centre du corps.

Cela a été découvert à l’aide des télescopes de l’Observatoire européen austral (ESO) à La Silla, au Chili, qui ont observé Chariklo se déplacer devant une étoile. La lumière de cette étoile d’arrière-plan a éclairé Chariklo pendant un moment, suffisamment pour révéler ses anneaux.

Un exploit similaire vient d’être réalisé en utilisant JWST, qui le 18 octobre 2022 a capturé les ombres de la lumière des étoiles projetées par les minces anneaux de Chariklo lorsqu’il dérivait devant une étoile. C’est la seule façon d’étudier Chariklo, qui est bien trop sombre et distant pour être directement imagé.

À l’aide de l’instrument de caméra proche infrarouge (NIRCam) de JWST, les ombres produites par les anneaux de Chariklo ont été clairement détectées dans une courbe de lumière, un graphique de la luminosité d’un objet au fil du temps. À partir des formes des courbes de lumière des anneaux, les chercheurs espèrent déterminer leur épaisseur, leur taille et leurs couleurs, et peut-être même de nouveaux anneaux plus faibles.

Comme la plupart des centaures, Chariklo n’est pas sur une orbite stable, se déplaçant confortablement au-delà de Saturne jusqu’à la distance d’Uranus au cours d’un voyage autour du Soleil, qui prend environ 63 années terrestres pour se terminer.

Je vous souhaite un ciel clair et de grands yeux.

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