Ces 5 cratères d’impact spectaculaires sur Terre mettent en lumière l’histoire sauvage de notre planète

Je pense que tous les cratères sont cool, je vais juste commencer par ça. Je suis très partial.

Des cratères d’impact se produisent sur chaque corps planétaire dans notre système solairepeu importe la taille. En étudiant les cratères d’impact et les météorites qui les provoquent, nous pouvons en apprendre davantage sur les processus et la géologie qui façonnent l’ensemble de notre système solaire.

Cette liste contient certains de mes cratères d’impact préférés ici sur Terre.

1. Meteor Crater, Arizona, États-Unis

Celui qui a tout déclenché.

Barringer Crater (souvent appelé Meteor Crater), est situé près de la ville de Winslow sur la route 66 en Arizona, aux États-Unis, et a été le premier cratère confirmé avoir été causé par un impact extraterrestre.

Meteor Crater mesure environ 1 km de diamètre et a environ 50 000 ans, ce qui le rend relativement « jeune ». Nous connaissons le cratère depuis la fin du 19e siècle, mais il y a eu un débat pour savoir s’il provenait d’un impact ou s’il était associé à la province volcanique voisine.

Ce n’est que dans les années 1960 que formes de quartz à haute pression ont été identifiés dans les roches, ainsi que des fragments de météorite trouvés à proximité, que les scientifiques ont pu dire de façon concluante que c’était un impact de météorite.

Un paysage brun clair vu directement d'en haut, avec une marque ronde au milieu

Le cratère Barringer est exceptionnellement bien préservé dans le climat aride du plateau du Colorado.
Services de téléchargement et de visualisation de données cartographiques nationales de l’USGS.

Le cratère est un site de recherche active. Il est très bien conservé, ce qui en fait un excellent endroit pour en apprendre davantage sur le processus de cratérisation par impact. Depuis les premiers jours d’Apollo, Meteor Crater a également été utilisé pour former des astronautes. La pratique continue à ce jour, avec Les astronautes d’Artemis apprennent comment naviguer sur des terrains comme ceux qu’ils rencontreront sur la surface lunaire, ainsi qu’un peu de géologie.

Aujourd’hui, vous pouvez visiter le cratère (la boutique de cadeaux est excellente !) et faire le tour du bord. C’est un excellent ajout à tout voyage au Grand Canyon.

Un paysage rocheux de couleur sable avec une dépression en forme de bol au milieu et un ciel bleu au-dessus

Une vue de l’ensemble de Meteor Crater de côté. Remarquez les personnes minuscules sur la plate-forme d’observation sur le bord droit.
IrinaK/Shutterstock

2. Chicxulub, Yucatan, Mexique

Le tueur de dinosaures !

L’impact de météorite le plus connu sur Terre est peut-être celui qui a laissé la structure d’impact Chicxulub largement enterrée sur la péninsule du Yucatán au Mexique. Ce cratère de 180 km de diamètre est le deuxième plus grand sur Terre et a été daté de il y a 66 millions d’années – coïncidant avec l’extinction des dinosaures.

Pendant des années, les géologues avaient recherché une extinction massive enregistrée dans les roches du monde entier. Ce n’est qu’à la découverte de iridiumun élément beaucoup plus abondant dans les météorites que sur Terre, que les morceaux se sont mis en place.

Un paysage verdoyant vu d'en haut avec un demi-cercle étiqueté comme un creux

L’impression subtile du cratère d’impact est encore visible sur la péninsule du Yucatán aujourd’hui.
NASA/JPL

On estime que l’objet qui a percuté la Terre avait un diamètre de 10 km et se déplaçait à 20 km/s. C’est environ 5 minutes pour voyager de Sydney à Los Angeles.

Mais ce ne sont pas seulement les dinosaures qui ont disparu – on estime que 75 % des espèces végétales et animales sur Terre se sont éteintes à la suite de cet événement.



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Comment les dinosaures se sont éteints : une collision d’astéroïdes a déclenché des éruptions volcaniques potentiellement mortelles


L’impact aurait été immédiatement catastrophique, avec des séquelles ressenties pendant des décennies. Il y a eu de grands tsunamis et des forêts ont brûlé dans le monde entier. La lumière du soleil aurait été effacée par les cendres et les gaz, peut-être pendant des années, déclenchant un hiver mondial où de nombreuses autres espèces ont péri.

Finalement, cependant, le système de cratères est devenu un biosphère profonde florissante alors que la planète se repeuplait à la fin de ce long hiver.

3. Vredefort, Afrique du Sud

Le grand.

Les cratères d’impact peuvent être une source de ressources économiques. Par exemple, l’impact peut concentrer des métaux préexistants lors de la formation d’un cratère, ou il peut exposer des sédiments enfouis qui, autrement, n’auraient pas été près de la surface.

C’est le cas de la structure de Vredefort en Afrique du Sud. On estime que plus d’un tiers de l’or mondial a été extrait d’ici.

La structure d’impact de Vredefort est le plus grand cratère confirmé sur Terre et a environ 2 milliards d’années. On pensait que le cratère d’origine mesurait jusqu’à 300 km de diamètre, mais il s’est largement érodé.

Une vue aérienne très détaillée d'un paysage rocheux jaune orangé avec une structure circulaire en elle

Le dôme de Vredefort photographié depuis la navette spatiale de la NASA en 1985.
Nasa

L’impact a exposé certaines des roches les plus anciennes de la planète. C’est l’un des rares endroits où vous pouvez voir un enregistrement géologique complet d’un énorme tiers de l’histoire de la Terre, avec des roches âgées de 2,1 à 3,5 milliards d’années.

Lorsque la plupart des gens pensent à un cratère d’impact, ils pensent à une dépression à peu près circulaire, comme Meteor Crater. Mais les cratères peuvent avoir des formes et des caractéristiques différentes – Vredefort a une forme complexe et est connu comme un bassin d’impact à anneaux multiples. Ces bassins se forment lors d’impacts très importants et peuvent également être observés sur d’autres corps planétaires ; Mare Orientale sur la Lune en est un exemple.

Un cercle concentrique sur fond gris avec une tache plus foncée au milieu

L’une des caractéristiques les plus spectaculaires de notre Lune, Mare Orientale est située à la frontière entre la face proche et la face cachée.
NASA/GSFC/Arizona State Univ./Orbiteur de reconnaissance lunaire

4. Cratère de Tnorala (Gosses Bluff), NT, Australie

Histoires de rêve.

L’Australie abrite la plus ancienne culture vivante continue au monde, avec des preuves de personnes vivant sur le continent depuis au moins 65 000 ans. Il abrite également 30 cratères d’impact, et ces imposantes structures géologiques sont souvent considérées comme des lieux sacrés par les communautés autochtones locales.

Le cratère d’impact de Gosse’s Bluff est connu sous le nom de Tnorala par le peuple Western Arrernte. Leur histoires de rêve du temps de la création dire que le cratère s’est formé

quand un groupe de femmes a dansé dans le ciel comme la Voie lactée. Au cours de cette danse, une mère met son bébé de côté dans son porte-bébé en bois. Le transporteur a basculé sur le bord de la zone de danse et s’est écrasé au sol où il a été transformé en la formation rocheuse circulaire de Tnorala.

Un grand élément rocheux rouge à l'horizon, avec de la terre brun vermeil au premier plan

Une vue lointaine de Tnorala.
sabine_lj/Shutterstock

Aujourd’hui, Tnorala mesure 4,5 km de diamètre et se trouve à 150 m au-dessus du désert environnant, mais lorsqu’il s’est formé pour la première fois il y a 142 millions d’années, il était probablement plus proche de 24 km de diamètre et s’est érodé au fil du temps.

Plusieurs autres cratères en Australie ont des chansons et des histoires Dreamtime qui leur sont associées, comme le Champ de cratère Henbury qui se trouve à 120 km au sud-est de Gosses Bluff, et est l’un des rares événements d’impact à avoir été observé par des humains. Cette météorite s’est écrasée dans ce qui est aujourd’hui le centre de l’Australie il y a 4 700 ans.

Un grand cercle rocheux sur un paysage rouge vu d'en haut

Tnorala vu sur Google Earth.
Google Earth/CNES/Airbus

5. Nordlinger Ries, Allemagne

Diamants et pierres précieuses.

Nördlinger Ries, également connu sous le nom de cratère de Ries, est celui que j’ai eu la chance de visiter. Il s’est formé il y a environ 14 millions d’années et est à peu près 24km de diamètre. La ville de Nördlingen se trouve à l’intérieur du cratère, juste au sud du centre. Si vous montez sur le clocher de l’église, vous pouvez voir la crête du bord du cratère.

C’était le deuxième cratère dont l’origine de l’impact a été prouvée par le même équipe qui a enquêté sur Meteor Crater.

Encore une fois, l’identification d’une forme de quartz à très haute pression – la coésite – détenait la clé. Ce minéral n’avait auparavant été trouvé naturellement que dans des roches censées s’être formées au plus profond de la Terre ou dans des explosions d’essais nucléaires. Il n’y avait aucune preuve de l’un ou l’autre à Nördlingen, ce qui signifie que le coésite a dû se former lors d’un impact.

Une image patchwork de vert blanc et émeraude foncé montrant une vue satellite de l'Allemagne

Une image satellite montrant le contour du cratère délimité par des forêts sombres. Au milieu, la ville de Nördlingen est visible avec ses toits rouges.
ESA, CC BY-SA

De nombreux bâtiments de la ville, y compris l’église, ont été construits à l’aide de roches formées lors de l’impact. Cela comprend une roche bréchifiée (littéralement – brisée en fragments angulaires) appelée suévite. Cette suévite particulière est spéciale car les roches pré-impact dans cette partie de la Bavière comprenaient une couche de graphite.

Lors de l’impact, le graphite a été soumis à des pressions et des températures très élevées. Cela a transformé le graphite en millions de micro-diamants qui se sont répandus dans les bâtiments de la ville.

Un minéral vert ridé et épineux tenu au bout des doigts d'une personne

Un morceau de moldavite trouvé en Tchéquie.
KPixMining/Shutterstock

L’impact a également frappé une couche de matériau sableux près de la surface, créant des tektites vertes vitreuses. Les tektites sont des verres fondus par impact formés à partir de matériaux projetés haut dans l’atmosphère. Ils peuvent souvent être trouvés à des centaines ou des milliers de kilomètres du site d’impact d’origine.

Dans ce cas, ils ont été trouvés en Tchéquie près de la rivière Moldau et sont donc nommés moldavites. Contrairement aux diamants de Ries, la moldavite est présente dans des spécimens suffisamment grands pour être utilisés en joaillerie comme pierre semi-précieuse.

Encore plus de cratères à trouver

Les cinq cratères d’impact ci-dessus sont divers et pourraient tous être considérés comme uniques. Aucun d’entre eux n’a épuisé toutes les questions scientifiques que l’on pourrait se poser.

De manière passionnante, il y a encore plus de cratères que nous pourrions trouver sur Terre. À mesure que les ensembles de données d’imagerie par satellite deviennent facilement disponibles à des résolutions encore plus élevées, nous sommes en mesure d’identifier davantage de structures d’impact potentielles dans les régions éloignées. Les géologues de terrain pourraient les explorer et rechercher les structures et les signaux chimiques d’un impact.

Chaque cratère, quel que soit son âge ou son degré d’obscurcissement, est prêt à nous apprendre quelque chose de nouveau sur notre planète, notre système solaire et les processus géologiques qui le façonnent.

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