Comment le manteau neigeux record de la Sierra Nevada aura un impact sur la sécheresse en Californie

L’accumulation de neige dans les montagnes de la Sierra Nevada, qui a continué d’augmenter tout au long du mois de janvier à la suite des tempêtes qui ont frappé une grande partie de l’État depuis le Nouvel An, pourrait aider la Californie lutter contre sa sécheresse persistante.

Au 20 janvier, le manteau neigeux de la Sierra dans tout l’État était à 240 % de la moyenne pour cette période de l’année. Les stations de South Sierra, situées entre les comtés de San Joaquin et de Mono jusqu’au comté de Kern, ont signalé des accumulations de neige à 283% de la moyenne du 20 janvier.

Le manteau neigeux de la Sierra Nevada culmine généralement autour du 1er avril. Actuellement, à l’échelle de l’État, le manteau neigeux est à 126% de la moyenne du 1er avril, avec les Sierras du Sud en particulier à 149%.

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Image d’une route gelée dans le comté d’Inyo, en Californie. Le manteau neigeux dans la Sierra Nevada est à près de 250% de la moyenne pour cette période de l’année.
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“Le manteau neigeux en Californie est maintenant à 240 % de la moyenne pour cette date et à 126 % de la moyenne pour la mesure du 1er avril. ), ” Andrew Schwartz, scientifique principal et directeur du Central Sierra Snow Laboratory, UC Berkeley, a déclaré Newsweek.

La chaîne de montagnes de la Sierra Nevada s’étend sur environ 400 miles du nord au sud, entre la vallée centrale de Californie et le Grand Bassin. Les quantités de neige qui tombent dans les hautes altitudes des Sierras sont le résultat de plusieurs puissants systèmes de tempêtes atmosphériques fluviales frappant la côte ouest, ce qui a conduit à d’énormes précipitations et les inondations au niveau inférieur.

“Carte des précipitations totales mise à jour pour la Californie pour une période de 22 jours s’étendant du 26 décembre au 17 janvier. La MOYENNE sur TOUT L’ÉTAT au cours de cette période était de 11,47 pouces, avec plusieurs endroits dans le centre de la Californie établissant des records de 3 semaines”, a tweeté le Centre de prévision météorologique NWS du National Weather Service le 19 janvier.

Ce manteau neigeux plus important pourrait être une aubaine pour l’État, aidant à lutter contre la sécheresse en Californie dans les mois à venir.

“Il y a énormément de neige cette année, c’est donc très encourageant”, a déclaré Donald Bader, responsable de la région du lac Shasta pour le US Bureau of Reclamation. déjà dit Newsweek. “Cela diminuera plus tard au printemps, quand il commencera à se réchauffer, nous pouvons donc anticiper cela et l’ajouter à notre [reservoir] volumes de stockage parce que nous savons que nous avons ce stockage supplémentaire là-haut dans les montagnes.”

Cette neige finira par fondre et coulera des montagnes dans les réservoirs et à des altitudes plus basses. La fonte des neiges de la Sierra Nevada fournit environ 30% des besoins en eau de la Californie tout au long de l’année, et le fait que l’accumulation de neige dépasse maintenant le pic annuel moyen est très encourageant pour les approvisionnements en eau pour l’année à venir.

Ces effets peuvent aider à reconstituer les niveaux d’eau non seulement dans les réservoirs californiens comme le lac Shasta et le lac Oroville dans le comté de Butte, tous deux dans la partie nord de l’État, mais aussi jusqu’au bassin du fleuve Colorado, aidant même Lac Powell dans l’Utah et l’Arizona.

“Nous pourrions voir une augmentation des débits entrants dans le lac Powell par rapport aux dernières années si nous continuons à obtenir des augmentations généralisées dans l’ouest des États-Unis. Cependant, nous ne connaîtrons l’ampleur des augmentations de niveau que plus tard au printemps. À ce stade, il est encore trop tôt spéculer », a déclaré Schwartz.

Alors que les niveaux élevés de neige aideront certainement la Californie à atténuer sa sécheresse, parallèlement aux grandes quantités d’eau tombées sous forme de pluie ce mois de janvier, l’État a encore besoin d’une grande quantité de pluie pour reconstituer complètement les réserves d’eau souterraine.

“Les niveaux d’eau de surface ne sont qu’une partie de l’image – les niveaux d’eau souterraine resteront probablement chroniquement bas, car (pluie ou pas de pluie) nous épuisons plus d’eau souterraine qu’il n’en est reconstitué”, Aakash Ahamed, hydrologue et co-fondateur du Water Data Lab , déjà dit Newsweek.

De plus, si les températures dans les Sierras augmentent trop rapidement, la neige fondra trop rapidement pour être correctement absorbée par le sol, se jetant directement dans l’océan, a déclaré Jacob Petersen-Perlman, expert en géographie des ressources en eau et professeur adjoint à l’East Carolina University. , déjà dit Newsweek.

Malgré de nombreux défis encore à relever, les pluies récentes ont jusqu’à présent eu un impact considérable sur l’état de la sécheresse en Californie. Au 3 janvier, le US Drought Monitor a montré que 27,10 % de l’État était en « sécheresse extrême », et 2,07 % était sans sécheresse ou « anormalement sec ». Les données du 17 janvier montrent que 0% de l’État est en “sécheresse extrême”, 42,84% en “sécheresse sévère”, 49,28% en “sécheresse modérée”, tandis que 7,24% sont “anormalement secs”.

Pour la première fois depuis longtemps, 0,64 % de l’État est considéré comme exempt de sécheresse ou de conditions similaires à la sécheresse, dans une petite section du comté de Del Norte à la frontière de l’Oregon.

moniteur de sécheresse aux états-unis sécheresse du 3 janvier
moniteur de sécheresse aux états-unis sécheresse du 17 janvier

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Comparaison US Drought Monitor de la sécheresse en Californie entre le 3 et le 17 janvier 2023.

Les conditions enneigées et verglacées dans les Sierras ont eu des impacts négatifs, comme poser un risque pour les automobilistes, avec des routes glissantes et des conditions de voile blanc rendant les déplacements difficiles.

De plus, la fonte du manteau neigeux peut causer des problèmes selon la rapidité avec laquelle elle se produit.

“Il n’y a pas vraiment trop de risques avec un manteau neigeux supérieur à la moyenne, à moins que nous n’obtenions un événement de fonte soudaine, qui peut provoquer des inondations”, Schwartz a déjà dit Newsweek.

“Nous avons certains risques associés à des conditions de plus en plus enneigées, telles qu’un risque accru d’avalanche, des contraintes sur les structures et l’équipement et des problèmes de déplacement pendant les tempêtes. des fuites de propane qui se développent à partir de réservoirs enfouis sous la neige abondante. Cela a entraîné des explosions dans le passé.

Avez-vous une astuce sur une histoire scientifique qui Newsweek devrait couvrir? Vous avez une question sur le manteau neigeux de la Sierra ? Faites-le nous savoir via science@newsweek.com.

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