Comment une minuscule mais dangereuse capsule radioactive s’est-elle perdue dans le désert australien ?

Une minuscule capsule radioactive qui avait disparu la semaine dernière quelque part dans le désert australien a finalement été retrouvée après le lancement d’un énorme effort de recherche.

Annonçant sa découverte, les autorités d’Australie-Occidentale ont déclaré qu’elles avaient “littéralement trouvé l’aiguille dans la botte de foin”.

La capsule d’argent manquante ne mesurait que 8 mm sur 6 mm et serait tombée d’un camion qui a parcouru 1 400 km le long de l’Australie occidentale. Sa perte a déclenché une alerte aux radiations pour de grandes parties de l’État.

Les autorités ont déclaré lundi qu’il faudrait cinq jours pour retracer l’itinéraire du camion. Mardi, ils ont déclaré que 660 km avaient été fouillés jusqu’à présent et qu’une équipe de l’agence de sécurité nucléaire du pays avait maintenant rejoint la chasse.

Comment cela a-t-il pu arriver et à quel point cette capsule était-elle dangereuse ? Voici ce que vous devez savoir.

Comment la capsule radioactive s’est-elle perdue ?

On pense que la capsule est tombée d’un camion avec plusieurs remorques roulant sur les routes rouges du désert d’Australie occidentale vers la ville de Perth, entre le 12 et le 16 janvier.

Les autorités soupçonnent que la capsule, qui fait partie d’une jauge utilisée dans l’équipement minier, est tombée de son boîtier après que les vibrations des routes cahoteuses ont provoqué le desserrage des vis.

Le camion est parti le 12 janvier et le boîtier est arrivé dans la banlieue de Perth le 16 janvier. Mais ce n’est que neuf jours plus tard, le 25 janvier, qu’il a été déballé par le géant minier Rio Tinto pour inspection – et la perte de la capsule est devenue claire.

Les autorités d’Australie-Occidentale ont alerté le public de la disparition le 27 janvier, deux jours après avoir été notifiées par Rio Tinto.

Cela ressemble à la séquence d’ouverture d’un film apocalyptique où les catastrophes sont souvent déclenchées par le plus petit des incidents. Mais le risque posé par cette capsule radioactive manquante était bien réel.

Des spécialistes des radiations avaient recherché la minuscule capsule sur la Great Northern Highway en “roulant dans les directions nord et sud à vitesse lente”, en vain, a déclaré lundi le département des pompiers et des services d’urgence de l’Australie-Occidentale.

Les habitants de l’État avaient également été avertis que la capsule s’était peut-être logée sans le savoir dans les pneus de leur voiture – et avait donc voyagé encore plus loin.

Rio Tinto a dit qu’il était “désolé” d’avoir suscité l’inquiétude du public et qu’il prenait l’incident très au sérieux.

A quoi sert cette capsule radioactive ?

Les experts se sont appuyés sur un équipement de détection des radiations pour trouver cette capsule en argent, dont le diamètre est inférieur à celui d’une pièce de 1 centime d’euro et qui ressemble un peu à une pile bouton.

Il s’agit d’une source céramique au césium 137 de 19 GBq (qui signifie gigabecquerel, une unité indiquant la désintégration radioactive), le type généralement utilisé dans les jauges de rayonnement. Ces appareils utilisent des sources radioactives pour mesurer des paramètres tels que l’épaisseur, la densité et l’humidité de différents matériaux et surfaces afin de permettre la construction de bâtiments, de routes et d’autres projets sûrs.

Des capsules comme celle qui a disparu sont généralement utilisées dans les industries minières, pétrolières et gazières.

Le césium 137 contenu dans la capsule est un métal radioactif qui émet des rayonnements bêta et gamma dangereux.

Sa demi-vie est de 30,05 ans, ce qui signifie qu’il faut autant de temps pour que le métal perde la moitié de son activité d’origine. Il est encapsulé par de l’acier qui empêche les matières radioactives de s’échapper.

À quel point la capsule a-t-elle disparu ?

Sa disparition était assez grave, selon les autorités. La capsule émet des quantités dangereuses de rayonnement qui pourraient provoquer des brûlures de la peau, tandis qu’une exposition prolongée pourrait provoquer un cancer.

Passer une heure à un mètre de la capsule manquante reviendrait à subir 10 radiographies, ont averti les responsables.

Radiation Services WA a déclaré que cela pourrait être encore pire, estimant que la dose de rayonnement de la capsule était égale à 17 radiographies pulmonaires.

Au-delà de l’exposition, il existe également un risque de contamination. Si la capsule manquante devait être brisée, les particules bêta qu’elle contient causeraient de graves dommages à la santé des personnes qui entreraient en contact avec elle ou l’ingéreraient.

Une alerte aux radiations a été émise dans certaines parties de l’État australien et les membres du public ont été invités à rester à au moins cinq mètres de la capsule radioactive s’ils la trouvaient.

Le risque pour la communauté en général a été jugé faible, mais la perte de la capsule hautement radioactive le long du désert d’Australie occidentale a soulevé une alarme importante dans la région – et a mis en lumière Rio Tinto.

Le groupe minier mondial a été critiqué en 2020 pour avoir détruit un site d’importance sacrée pour les Australiens autochtones lors de l’expansion d’une mine de minerai de fer.

Le géant minier s’est maintenant excusé d’avoir perdu la minuscule capsule.

“Nous reconnaissons que c’est clairement très préoccupant et sommes désolés pour l’alarme que cela a provoquée dans la communauté d’Australie-Occidentale”, a déclaré lundi Simon Trott, chef de la division du minerai de fer de Rio Tinto, dans un communiqué.

Pendant ce temps, la chasse aux matières radioactives manquantes se poursuit.

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