Critique de livre : Le roman d’un auteur noir pionnier nous emmène dans une civilisation semblable à celle de Wakanda

“Of One Blood” de Pauline Hopkins, publié pour la première fois en 1903 sous forme de feuilleton dans Colored American Magazine, réapparaît maintenant sous forme de livre de poche, avec une couverture très stylisée, dans l’admirable série “Radium Age” de Joshua Glenn consacrée à la science du début du XXe siècle. fiction et fantastique. Les titres précédents de “Radium Age”, tous publiés par MIT Press, incluent “A World of Women” de JD Beresford (1913), “The Clockwork Man” d’EV Odle (1923) et “Nordenholt’s Million” de JJ Connington (1923). J’ai lu les trois et je les recommande vivement.

Hopkins était une intellectuelle, dramaturge et rédactrice en chef noire pionnière qui a utilisé ses talents littéraires considérables pour rallier le soutien à la cause de la justice raciale. Dans “Of One Blood”, le dernier de ses quatre romans, elle mélange plusieurs sous-genres dans ce qui est une œuvre de fiction populaire exceptionnellement divertissante, bien qu’avec un sous-texte sérieux : la race.

Situé à Boston dans ce qui doit être les années 1880, “Of One Blood” se concentre sur Reuel Briggs, un jeune chercheur médical brillant, sans le sou et de mauvaise humeur, fortement attiré par les connaissances secrètes trouvées dans les textes alchimiques. Personne ne sait grand-chose de son passé, mais on pense qu’il est d’origine italienne. Son seul ami proche, Aubrey Livingston, porte “le beau visage d’un dieu grec” et est, en fait, le rejeton insouciant d’une vieille famille de Virginie.

Un soir, ces deux amis assistent à un concert choral présenté par des étudiants de l’université Fisk, la tête d’affiche étant une éblouissante soprano nommée Dianthe Lusk. « Elle n’était en aucun cas l’idée préconçue d’un nègre. Belle comme la plus belle femme de la salle, avec des bandes ondulées de cheveux châtains, et de grands yeux bruns fondus, doux comme ceux de l’enfance ; une silhouette élancée d’une moisissure exquise, vêtue d’une sombre robe noire. Reuel la reconnaît immédiatement comme la femme qu’il a entrevu dans une récente vision mystique.

Quelques semaines plus tard, le jour d’Halloween, la fiancée d’Aubrey, la fougueuse Molly Vance, âgée de 18 ans, révèle qu’une femme fantomatique en blanc peut parfois être vue errant sur le terrain de la maison voisine. Cette nuit-là, Reuel rencontre cette vision spectrale, qu’il reconnaît comme étant Dianthe Lusk.

Jusqu’à présent, “Of One Blood” pourrait bien être un roman gothique, teinté d’effroi et de mystère. Reuel pourrait presque être un Victor Frankenstein des derniers jours lorsqu’il s’appuie sur ses connaissances occultes pour redonner vie à un patient hospitalisé ressemblant à un cadavre abandonné pour mort. Il y a aussi plus chez le jeune scientifique qu’il n’y paraît. Aubrey seul sait que son ami ne franchira pas la frontière des couleurs en tombant amoureux de Dianthe Lusk. Malheureusement, Reuel n’est pas le seul à s’être entiché de la belle chanteuse.

La première section du livre est dominée par des images de Blancheur. Dans ses chapitres du milieu, le roman se tourne vers l’élément “afritopien” souligné par l’écrivain de science-fiction, le ministre Faust dans son essai préliminaire biographiquement informatif – et passionnément passionné – : à un moment donné, Faust fait allusion aux “éclaireurs impérialistes pour les kleptocrates meurtriers de masse”. ajoutant: “Les manuels scolaires les appellent des” explorateurs “.” (Si vous êtes sensible aux spoilers, l’introduction de Faust révèle trop l’intrigue de Hopkins, tout comme la couverture arrière du livre de poche. Les deux doivent être lus après avoir apprécié le roman.)

Tout au long de son récit, Hopkins cite régulièrement Shakespeare, Longfellow et d’autres poètes, mais semble également bien lire dans le sous-genre connu sous le nom de Lost World ou Lost Civilization Romance. Créé par H. Rider Haggard dans « She » (1886) et « Allan Quatermain » (1887), son exemple moderne le plus célèbre est « Lost Horizon » de James Hilton (1933), qui nous a donné Shangri-La. Dans ces romans, une légende, une carte ou la confession d’un mourant révèle l’existence d’un royaume inconnu, quelque part en grande partie inaccessible, où survit une civilisation ancienne, cachée du monde moderne. Là, ses prêtres ou sages possèdent des pouvoirs bien au-delà de ceux que nous connaissons. Plus souvent qu’autrement, ses habitants attendent ou craignent également l’accomplissement d’une prophétie séculaire. Par exemple, dans “The Valley of Eyes Unseen” (1924) de Gilbert Collins, le héros s’avère être la réincarnation longtemps promise d’Alexandre le Grand.

Dans le roman de Hopkins, Reuel, ayant désespérément besoin d’argent, se joint à une expédition en Afrique, à la recherche d’un fabuleux trésor. En route, il découvre les avancées technologiques et culturelles du royaume éthiopien disparu depuis longtemps de Méroé. Mais cette civilisation aux allures de Wakanda a-t-elle vraiment disparu ? Comme le découvre finalement Reuel, “au cœur de l’Afrique se trouvait une connaissance scientifique que toute la richesse et l’apprentissage des temps modernes ne pouvaient imiter”.

Dans le premier acte de son livre, Hopkins semble recréer une romance gothique classique ; dans son second, elle propose une aventure pleine de suspense dans le monde perdu ; et dans le troisième, elle met hardiment à jour la tragédie grecque, alors que l’histoire raciste du Sud embrouille ses personnages principaux. En fin de compte, le blanc, ou le blanc apparent, de Boston et le noir d’Afrique se mêlent, lorsqu’elle amène son intrigue sur le thème des couleurs à une finition passionnante et mélodramatique.

À un moment donné, Reuel, à l’esprit métaphysique, avoue qu’il aspire à résoudre le mystère du “où et où” de notre existence terrestre. À son tour, Hopkins – décédée en 1930 à l’âge de 71 ans – aspirait à démanteler ce que nous appelons aujourd’hui le racisme systémique, en partie en mettant l’accent sur notre humanité commune. Comme Dieu, dans l’épigraphe dérivée du Nouveau Testament de son livre, déclare fermement : « D’un seul sang j’ai fait toutes les nations de l’homme.

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