La Californie déverse des déchets toxiques dans des États aux lois plus faibles – CalMatters

En septembre 2020, des travailleurs de Brawley, près de la frontière mexicaine, ont commencé à charger des camions à benne avec de la terre provenant du site d’une ancienne entreprise de pesticides. Alors qu’une excavatrice plaçait soigneusement les déchets du comté impérial dans les véhicules, un travailleur a pulvérisé le tas avec un tuyau, selon les archives de l’État. Un autre était sur place pour surveiller tout signe de poussière. Les camions ont ensuite traversé une station de lavage qui éliminait la saleté des roues et récupérait l’eau de ruissellement.

Il y avait une raison à une telle prudence. Les documents d’expédition indiquent que le sol a été contaminé par du DDT, un insecticide de l’Agence fédérale de protection de l’environnement interdit il y a des décennies et que la recherche a établi un lien avec les naissances prématurées, le cancer et les dommages environnementaux. Les Saleté de Brawley était si toxique pour la Californie que la réglementation de l’État l’a qualifié de déchet dangereux. Cela signifiait qu’il devait se rendre dans une installation d’élimination spécialement conçue pour traiter les matières dangereuses – un site avec plus de précautions qu’une décharge ordinaire pour s’assurer que les contaminants ne pourraient pas s’infiltrer dans les eaux souterraines ou polluer l’air.

Au moins, cela aurait été l’exigence si les déchets étaient restés en Californie. Mais ce n’était pas le cas.

Au lieu de cela, les camions – transportant près de 1 500 tonnes de déchets dangereux californiens – ont grondé juste au-dessus de la frontière de l’Arizona jusqu’à la décharge du comté de La Paz, une décharge municipale de déchets solides située à plusieurs kilomètres de la réserve des tribus indiennes du fleuve Colorado.

Le voyage est familier pour les toxiques de Californie. Depuis 2010, près de la moitié des déchets dangereux de Californie ont quitté le Golden State, selon les chiffres l’État a publié l’été dernier.

Une partie de ces 10 millions de tonnes estimées est allée dans des installations spécialisées, mais les agences gouvernementales et les entreprises californiennes en ont également transporté une grande partie au-delà de la frontière vers des États dotés de réglementations environnementales plus faibles et les ont déversées dans des décharges municipales régulières, selon une enquête de CalMatters. Ce sont des alternatives moins chères avec des protections et une surveillance plus limitées que les sites autorisés à gérer des déchets dangereux. Une analyse CalMatters des registres d’expédition de l’État montre que deux des plus utilisés par la Californie se trouvent à proximité des réserves amérindiennes – y compris une décharge avec un tacheté dossier environnemental.

Bien qu’il n’y ait rien d’illégal dans cette pratique, les critiques soutiennent qu’elle soulève des questions troublantes pour un État qui aime tapoter lui-même sur le dos comme un responsable de l’environnement et un brillant exemple de comment protéger la planète.

« La Californie ne devrait pas avoir de lois strictes et ensuite envoyer ces déchets hors de l’État. Comment est-ce juste ? » a déclaré Cynthia Babich, une défenseure de l’environnement qui faisait partie d’un comité consultatif d’État il y a plusieurs années et qui examinait les déchets dangereux. « Vous ne faites que déplacer le fardeau. Cela ne résout vraiment pas le problème.

CalMatters a passé quatre mois à examiner comment la Californie gère ses déchets dangereux – en analysant les bases de données étatiques et fédérales avec des millions de dossiers d’expédition, en examinant les dépôts réglementaires et les documents d’archives, en obtenant des centaines de pages de rapports d’inspection environnementale pour les installations d’élimination des déchets en Arizona et en Utah, et en interrogeant les régulateurs , défenseurs de l’environnement, ingénieurs et sources de l’industrie des déchets.

CalMatters n’a trouvé aucun rapport établissant un lien direct entre les déchets californiens et les problèmes de santé publique ou la pollution dans les communautés environnantes. Mais les analyses environnementales dans et autour de ces décharges hors de l’État sont, au mieux, limitées – reposant en grande partie sur des données autodéclarées par les entreprises de gestion des déchets. Une décharge de l’Arizona n’effectue pas de surveillance des eaux souterraines.

Les déchets quittant la Californie comprennent l’amiante, le bois traité et les détritus des broyeurs automobiles. Mais la plus grande source est le sol contaminé – le produit des efforts massifs de la Californie pour réparer des décennies de dommages environnementaux et restaurer les terres sur le site d’anciennes usines, raffineries et installations militaires. Il s’agit de sols contaminés par des métaux lourds tels que le plomb et le nickel, des hydrocarbures pétroliers et des produits chimiques, dont le DDT. Le sol provient en grande partie de nettoyages que les agences gouvernementales supervisent ou gèrent directement.

Au cours des cinq dernières années, la Californie a éliminé plus de 660 000 tonnes de sol contaminé dans les décharges de l’Arizona et près d’un million de tonnes dans une décharge de l’Utah, selon les données d’un État système de pistage. Cela comprend les déchets dangereux du réaménagement de Mission Bay à San Francisco, les nettoyages de la base militaire à San Diego et les projets des autorités de transport dans le comté de San Bernardino.

Au moins une entreprise espère qu’il y en aura plus. Une entreprise de l’Utah essaie actuellement d’obtenir un permis dans cet État pour ouvrir une décharge juste au bord du Grand Lac Salé et prévoit de prendre – entre autres flux de déchets – des sols contaminés. Une analyse économique que la société a déposée auprès des régulateurs de l’Utah indique qu’il existe une “opportunité de marché unique créée par la loi californienne”.

Et tandis que les responsables californiens discutent de la question depuis des années, y compris une initiative de l’État qui a examiné les moyens de traiter davantage de sols contaminés sur place, ils n’ont pas fait grand-chose pour y remédier. En fait, le propre organisme de surveillance des déchets dangereux de l’État – le Département du contrôle des substances toxiques – est l’un des plus gros déverseurs hors de l’État. C’est malgré un gage de 1991 signé par le gouverneur de l’époque. Pete Wilson pour garder les déchets californiens en Californie.

Depuis 2018, le département a enlevé plus de 105 000 tonnes de sol contaminé du site du plus grand effort de nettoyage de l’État – la zone autour de l’ancienne usine de recyclage de batteries Exide dans le comté de Los Angeles – et l’a éliminée dans l’ouest de l’Arizona. Les dépôts réglementaires montrent que la plupart se sont déroulés à la décharge du comté de South Yuma, qui se trouve à quelques kilomètres de la réserve de la tribu indienne Cocopah et jouxte les vergers verdoyants et luxuriants d’une entreprise qui cultive des dattes biologiques. C’est une décharge que le département de la qualité de l’environnement de l’Arizona a qualifié de “menace imminente et substantielle» en 2021, après une inspection, a noté des déchets emportés par le vent, de grandes quantités de « vecteurs de maladies » (mouches et oiseaux) et des eaux souterraines avec des niveaux élevés de chrome – un métal qui peut nuire aux personnes et à l’environnement.

Les responsables du Département du contrôle des substances toxiques ont déclaré que la décision d’expédier les déchets hors de l’État était motivée par le coût. La directrice Meredith Williams a reconnu que son agence ne surveillait pas les conditions d’enfouissement dans d’autres États. Mais elle a déclaré que le département était en train d’élaborer un nouveau plan de gestion des déchets dangereux pour l’État – prévu pour 2025 – qui pourrait « refléter le type de préoccupations dont vous entendez parler ».

Le bureau du gouverneur Gavin Newsom n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Certains experts de l’industrie des déchets affirment que la saleté contaminée présente peu de risques pour les personnes ou l’environnement. Ils disent que les réglementations californiennes sont trop strictes – étiquetant certains déchets comme dangereux en vertu de la loi de l’État, même s’ils sont inférieurs au seuil fédéral pour être considérés comme dangereux. Ils disent que les décharges modernes ici et hors de l’État sont plus qu’équipées pour gérer les déchets de nettoyage, en particulier parce que les contaminants tels que les métaux lourds ne migrent pas bien à travers le sol. Ils soutiennent que les réglementations augmentent donc les coûts d’élimination pour les entreprises et le gouvernement, et entraînent également un coût environnemental imprévu – créant des émissions inutiles des milliers de camions et de wagons transportant les déchets hors de l’État chaque année.

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