La Cour suprême pourrait mettre fin à la protection de certaines zones humides, menaçant l’eau et la faune

Les vestiges de l’ancienne digue sont toujours visibles dans la réserve d’Emiquon de The Nature Conservancy, dans le centre de l’Illinois, bien qu’aujourd’hui, elle ne retienne plus la rivière Illinois.

Aujourd’hui, ce qui était autrefois des champs de maïs et de soja représente près de 7 000 acres de zones humides luxuriantes restaurées.

Doug Blodgett a grandi juste en face de ce qui allait devenir la réserve. Il se souvient d’avoir entendu des anciens se remémorer l’époque où il y avait tellement d’oies migrant à travers les plaines inondables qu’elles bloquaient le soleil.

Il n’était pas tout à fait sûr de croire à ces histoires, jusqu’à ce qu’un jour, quelques années après le début de la restauration.

Jean-Paul Ramirez-Franco

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Doug Blodgett, conseiller principal à Nature Conservancy, parle de l’histoire d’Emiquon

“Il y avait, je ne sais pas, 100 000 oies des neiges ici, et elles se sont toutes levées en même temps”, se souvient-il, “… et le soleil a tout simplement disparu, vous ne pouviez pas voir un rayon de soleil briller.”

Blodgett, conseiller principal à The Nature Conservancy, prend sa semi-retraite cette année. Voir des milliers d’oiseaux, de sauvagine et de plantes indigènes revenir dans la vallée de la rivière Illinois depuis le début de la restauration en 2007 lui a donné l’espoir qu’il y a plus de zones humides qui attendent d’être restaurées.

En plus de fournir des aires de repos sûres pour la faune, les zones humides servent de filtres à eau naturels et peuvent également réduire les inondations lors de fortes pluies en donnant à l’eau un endroit où s’asseoir et s’imprégner.

Mais une affaire en cours devant la Cour suprême des États-Unis, Sackett contre EPApourrait réduire le pouvoir du gouvernement fédéral de réglementer les zones humides et éventuellement de réduire complètement leurs protections. Cela inquiète les défenseurs de l’environnement tels que Blodgett, qui affirme que l’Illinois a perdu 90% des zones humides d’origine de l’État. De nombreux autres États du Midwest ont perdu plus de 50%, selon le US Fish and Wildlife Service.

“Nous n’en avons pas assez maintenant, et nous ne pouvons pas nous permettre d’en perdre davantage”, a déclaré Blodgett. “Il est donc très préoccupant de savoir comment cela se passe et, en fin de compte, de l’impact que cela a sur les zones humides existantes.”

Service américain de la pêche et de la faune

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La contestation de la Clean Water Act

La Cour suprême des États-Unis a entendu les plaidoiries en octobre dans l’affaire Sackett c. EPA, une bataille juridique de 14 ans lancée depuis l’arrière-cour d’un couple de l’Idaho, les Sacketts, qui cherchaient à remplir de gravier leur propriété adjacente au lac. L’EPA les a arrêtés.

L’affaire, qui a été portée devant la Haute Cour à deux reprises, vise à contester les protections fédérales Loi sur l’assainissement de l’eau fournit à certaines eaux et zones humides qui relèvent de la définition des eaux des États-Unis, communément appelées WOTUS.

Une récente étudier de l’Institut Tulane sur le droit et la politique des ressources en eau a constaté que la décision pourrait avoir des impacts de grande envergure et laisser la gestion des zones humides aux États.

Mark Davis a servi de conseiller sur le rapport et a travaillé sur les questions des zones humides pendant 30 ans. Il a dit que ce qui est en jeu, c’est la compétence fédérale du gouvernement sur la ressource naturelle la plus précieuse du pays, l’eau.

“Cela signifiera qu’il existe de nombreuses eaux et zones humides importantes qui ne sont plus du tout protégées par la loi”, a-t-il déclaré.

Les zones humides plus grandes, comme Emiquon, resteront probablement intactes, selon Davis. Mais les zones humides et les cours d’eau plus petits et plus isolés peuvent perdre leur protection.

La Clean Water Act, adoptée en 1972, a laissé la protection des zones humides très sujette à interprétation. La loi mentionnait que seules les eaux « navigables » devaient être incluses dans le WOTUS, leur accordant une protection fédérale. Le Corps of Engineers de l’armée américaine a ensuite ajouté des zones humides “adjacentes”, une décision confirmée par une décision de la Cour suprême de 1985.

Au fil des décennies, plusieurs défis se sont posés autour de ce qui pourrait être considéré comme des zones humides « adjacentes ».

Les pouvoirs réglementaires fédéraux sur les zones humides sont restés relativement inchangés jusqu’en 2006, lorsque le juge Anthony Kennedy a rédigé un avis déclarant qu’une zone humide devrait être sous la protection de WOTUS si elle partage un “lien significatif” avec les eaux navigables, ce qui signifie que l’eau de la zone humide finirait par se diriger vers l’aval.

    En 2012, le complexe d'Emiquon a été désigné zone humide d'importance internationale en vertu de la Convention de Ramsar.

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En 2012, le complexe d’Emiquon a été désigné zone humide d’importance internationale en vertu de la Convention de Ramsar.

Scott Strand, avocat principal au Environmental Law and Policy Center, a déclaré que sous l’administration Obama, l’EPA et l’Army Corps ont défini de manière plus substantielle la norme du “lien significatif”. Strand a déclaré que la règle n’a pas duré longtemps.

“Cela est devenu controversé et cela a finalement cédé”, a-t-il déclaré.

Les tribunaux de tout le pays ont déposé des injonctions contre la règle de l’ère Obama, puis l’administration Trump l’a abrogée en 2019. L’année suivante, l’administration Biden a de nouveau demandé à l’EPA de revoir la règle, et fin décembre, l’EPA a finalement publié son dernière version.

Mais l’affaire Sackett pourrait renvoyer l’agence à la planche à dessin, selon Paul Botts, président et directeur exécutif de Wetlands Initiative.

“La question dans ce cas est de savoir dans quelle mesure l’actuel Clean Water Act donne à l’US EPA le pouvoir de réglementer les zones humides isolées”, a-t-il déclaré. “Si la majorité du tribunal décide que ce n’est pas le cas, alors aucune règle de l’US EPA sur le sujet n’est valide.”

Un patchwork de politique et de protection

Si le tribunal se prononçait en faveur des Sacketts et limitait la compétence fédérale d’agences telles que l’EPA et l’Army Corps of Engineers pour réglementer les zones humides du pays, cela reviendrait à chaque État.

L’étude de Tulane a révélé que 24 États s’appuient sur la Clean Water Act pour réglementer les zones humides dans leurs États. Cela signifie qu’ils auraient limité la réglementation des zones humides si la Cour suprême restreignait la portée de la Clean Water Act.

Laisser la réglementation aux États pourrait entraîner une mosaïque de protections, selon Maisah Khan, directeur des politiques du Mississippi River Network.

“S’appuyer sur différents États pour élaborer des règles différentes ignore comment ce qui se passe dans une partie du fleuve Mississippi a des impacts sur une autre”, a déclaré Khan.

Le bassin du Mississippi est un système interdépendant qui couvre plus de 1,3 million de miles carrés et 31 États. Les lois environnementales de chacun de ces États ont un impact sur les autres.

Par exemple, moins de zones humides pour absorber les polluants dans le bassin supérieur signifie que davantage de ces polluants finiront par se précipiter en aval, ajoutant à la zone morte dans le golfe du Mexique.

Des millions d'oiseaux migrateurs trouvent chaque année refuge dans les zones humides restaurées.

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Des millions d’oiseaux migrateurs trouvent chaque année refuge dans les zones humides restaurées.

La Cour suprême devrait rendre une décision sur l’affaire Sackett au début de cette année.

Pour l’instant, l’avenir de nombreuses zones humides du pays, en particulier celles apparemment isolées des rivières ou des ruisseaux, reste incertain.

Pourtant chez Emiquon, la vie continuera.

Les scientifiques ont documenté environ 93% des espèces d’oiseaux menacées et en voie de disparition de l’Illinois associées aux zones humides de la réserve. Blodgett pense que cela pourrait être plus.

“Je suis presque sûr que les 6 ou 7% restants sont là-bas”, a-t-il déclaré en regardant à travers les zones humides. “Nous n’avons tout simplement pas eu la bonne personne au bon endroit au bon moment pour les voir.”

Madeline Heim, journaliste au Milwaukee Journal Sentinel, a contribué à cette histoire, une collaboration entre le Mississippi River Basin Ag & Water Desk et Harvest Public Media.

Les Bureau d’agriculture et d’eau du bassin du fleuve Mississippi est un réseau de reportage éditorialement indépendant basé au École de journalisme de l’Université du Missouri.

Récolter les médias publics est une collaboration de salles de rédaction des médias publics du Midwest basée à KCUR à Kansas City.

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