Le déclin du lac Mead pourrait ralentir, grâce au début humide de l’hiver

De fortes chutes de neige provenant d’une série de rivières atmosphériques ont apporté une perspective légèrement plus rose pour le fleuve Colorado assiégé.

Bien que cela ne soit pas suffisant pour repousser complètement la chute des niveaux d’eau, la neige tombée ces dernières semaines à travers les montagnes qui alimentent la rivière est attendu pour ralentir le déclin du lac Mead, selon les dernières projections fédérales publiées la semaine dernière. Les prévisionnistes s’attendent maintenant à ce que le lac Mead se termine cette année à environ 1 027 pieds d’altitude, soit environ 19 pieds de moins que son niveau actuel. C’est environ 7 pieds de plus que l’élévation de fin d’année 2023 dans les prévisions du bureau du mois dernier.

Quant au lac Powell, le réservoir situé à la frontière Utah-Arizona devrait maintenant terminer 2023 à 3 543 pieds, soit 16 pieds de plus que les prévisions du mois dernier et environ 19 pieds de plus que son niveau actuel.

Toujours en pénurie

Alors que les projections se sont améliorées avec le manteau neigeux, les niveaux prévus signifient que le lac Mead resterait dans des conditions de pénurie pendant au moins une troisième année consécutive.

“Je pense que la situation dans son ensemble est que nous sommes confrontés à des déficits à très long terme le long du système du fleuve Colorado”, a déclaré Steph McAfee, climatologue de l’État et professeur à l’Université du Nevada, Reno. « Une bonne année est une bonne nouvelle. Et je ne veux pas diminuer cela. Mais cela ne résoudra pas le problème. »

Le bassin a été fortement aidé par une série de neuf rivières atmosphériques qui ont battu une grande partie de l’Ouest sur une période de trois semaines qui a commencé quelques jours après Noël. L’accumulation de neige dans la région est bien supérieure à la moyenne, certaines parties de la Californie et du Nevada étant actuellement proches ou supérieures à 200 % de la moyenne à ce stade de l’année.

Pour le fleuve Colorado, la majorité du ruissellement proviendra de la fonte des neiges au large des Rocheuses occidentales, où le manteau neigeux se situe actuellement à 146 % de la moyenne.

Selon les dernières projections du Colorado Basin River Forecast Center, le ruissellement de la fonte des neiges d’avril à juillet devrait gonfler la rivière à 117% de sa moyenne sur 30 ans à mesure que la neige fond et s’écoule en aval du lac Powell. C’est une augmentation substantielle par rapport aux 79% de moyenne que le centre avait prévus pour la rivière le mois dernier.

Des pronostics difficiles

La question est maintenant de savoir si cette tendance humide se poursuivra – ce qui est très difficile à prévoir pour le bassin supérieur du fleuve Colorado, a déclaré McAfee. Un signe encourageant pour le bassin dans son ensemble a été les températures plus fraîches que la normale, qui, selon elle, ont aidé à empêcher la neige de fondre trop tôt.

« Il est tout à fait possible que nous ayons plus de tempêtes. Il est également possible que nous ne puissions pas », a-t-elle déclaré. “En ce qui concerne la sécheresse dans l’Ouest, j’apprécie toutes les bonnes nouvelles. Mais nous devrons peut-être simplement attendre et voir.

Pendant ce temps, les sept États qui tirent l’eau du fleuve Colorado se démènent pour trouver un accord sur la manière de réduire une quantité sans précédent d’utilisation de l’eau le long du fleuve à partir de cette année. Les responsables fédéraux affirment que des efforts sont nécessaires pour empêcher les deux plus grands réservoirs du pays de s’effondrer à des niveaux qui menaceraient la production d’hydroélectricité et les opérations de distribution d’eau aux barrages Hoover et Glenn Canyon.

Les responsables du Bureau of Reclamation ont donné aux États jusqu’à la fin janvier pour convenir d’une proposition consensuelle sur la manière de procéder à ces coupes, ou risquer que le gouvernement fédéral prenne ces mesures de son propre chef.

“Même si nous avions eu suffisamment de bonnes années consécutives pour ramener le lac Mead là où il était en 1984 et 1985, nous devions encore faire face à ce problème à l’avenir”, a déclaré McAfee. “Alors nous pourrions aussi bien trouver comment y faire face maintenant.”

Contactez Colton Lochhead au clochhead@reviewjournal.com. Suivre @ColtonLochhead sur Twitter.

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