Le rêve bolivien d’un avenir au lithium se déroule sur des salines de haute altitude | Bolivie

BLes marais salants d’Olivia sont depuis longtemps un attrait touristique : une grande étendue blanche qui, lorsqu’elle est inondée, devient un miroir surnaturel du ciel. Mais ces dernières années, les visiteurs ont peut-être aperçu de minuscules silhouettes d’excavatrices à l’horizon – un indice de l’avenir industriel qui les attend.

La saumure sous les salines contient d’énormes quantités de lithium, le métal indispensable aux batteries électriques et à la transition énergétique verte. Vendredi, la Bolivie a annoncé qu’elle s’associerait à un consortium chinois pour l’extraire, ravivant les rêves d’une économie alimentée au lithium.

La demande croissante de lithium a multiplié par plus de 10 les prix depuis 2020, pour atteindre des niveaux record de près de 85 000 $ la tonne. Et selon le Service géologique des États-Unis, la Bolivie a 21 millions de tonnes de lithium: plus que tout autre pays au monde.

Il lui reste encore à extraire des quantités importantes de métal. Mais la Bolivie a peut-être encore le temps de rejoindre le marché jusqu’à ce que les prix élevés durent.

“Aujourd’hui commence l’ère de l’industrialisation du lithium bolivien”, a déclaré le président Luis Arce, lorsque le nouvel accord a été annoncé.

“Il n’y a pas de temps à perdre”, a-t-il ajouté.

La Bolivie a déclaré pour la première fois son intention d’industrialiser son lithium peu de temps après que l’ancien président Evo Morales a conduit le Movimiento al Socialismo (Mas) au pouvoir en 2006. Le Mas a gouverné pendant presque un an depuis, y compris l’administration actuelle.

Pendant tout ce temps, le Mas a insisté sur le contrôle souverain du lithium bolivien, l’État essayant de le développer seul ou avec une contribution limitée d’entreprises étrangères.

La méthode typique d’extraction du lithium consiste à pomper de la saumure dans des bassins et à traiter les sels de lithium qui cristallisent une fois l’eau évaporée.

L’État bolivien a investi environ 800 millions de dollars dans cette méthode, avec une grille d’étangs et une usine inachevée qui, selon lui, commencera à produire 15 000 tonnes de carbonate de lithium par an à partir de cette année.

Dans les pays voisins, le lithium est extrait en pompant de la saumure dans des bassins et en traitant les sels de lithium qui cristallisent une fois l'eau évaporée, comme dans cette installation au Chili.  Cette technique est moins adaptée aux conditions en Bolivie.
Dans les pays voisins, le lithium est extrait en pompant de la saumure dans des bassins et en traitant les sels de lithium qui cristallisent une fois l’eau évaporée, comme dans cette installation au Chili. Cette technique est moins adaptée aux conditions en Bolivie. Photographie : Martin Bernetti/AFP/Getty Images

Cela ferait de la Bolivie un acteur mineur sur le marché mondial, qui produisait plus de 600 000 tonnes de carbonate de lithium en 2022.

Mais cette méthode, qui fonctionne assez bien dans les salines du Chili et de l’Argentine voisins, est moins bien adaptée à la Bolivie, où la saumure présente des niveaux élevés d’impuretés et les salines ont une saison des pluies de plusieurs mois.

YLB, la compagnie nationale de lithium, a admis à des résultats relativement médiocres.

Et lorsque le gouvernement d’Arce est arrivé au pouvoir en 2020, ce bras du projet lithium semblait être relégué.

Dans un changement de stratégie, YLB a fait appel à des propositions d’entreprises étrangères pour développer de nouveaux «extraction directe du lithium» technologies qui peuvent extraire le lithium directement de la saumure, potentiellement sans avoir besoin d’évaporation solaire.

De telles technologies pourraient réduire la consommation d’eau et réduire la dépendance aux conditions météorologiques. Mais ils sont largement non prouvés, avec seulement quelques exemples d’utilisation à l’échelle commerciale.

Le consortium chinois qui a fait la proposition gagnante comprend CATL, le plus grand producteur de batteries au monde.

L’accord verrouille davantage la domination chinoise sur l’industrie des batteries et ses chaînes d’approvisionnement. Seules deux entreprises chinoises, CATL et BYD, produisent plus de la moitié des batteries du monde. Grossièrement 60% du lithium mondial est traité en Chine.

Il peut encore y avoir d’autres offres à venir. Le gouvernement bolivien a déclaré qu’il négociait toujours avec les cinq autres sociétés chinoises, russes et américaines.

Il y a peu de détails sur l’accord actuel, si ce n’est qu’il comprend plus d’un milliard de dollars d’investissements pour des complexes industriels dans deux des trois marais salants de Bolivie, chacun produisant 25 000 tonnes de carbonate de lithium par an.

Arce a ajouté que la Bolivie commencerait à exporter des batteries électriques en 2025.

Mais l’annonce a laissé de nombreuses questions sur la nature de l’investissement, la manière dont le projet sera géré et la manière dont les bénéfices seront répartis entre le consortium et les différents niveaux du gouvernement bolivien.

Et même les partisans de la montée en gamme étaient sceptiques quant au projet de produire des batteries d’ici 2025.

« La réalité du pays nous montre que ce rêve est impossible », a déclaré Héctor Córdova, ancien président de la société minière d’État bolivienne. « Nous manquons d’industrie de base, nous n’avons pas de personnel qualifié, et nous n’avons pas non plus de plan de développement industriel en si peu de temps.

Un homme fait du vélo au salar d'Uyuni à Uyuni, en Bolivie, en octobre 2022.
Un homme fait du vélo au salar d’Uyuni à Uyuni, en Bolivie, en octobre 2022. Photographie : Aizar Raldes/AFP/Getty Images

L’accord avec le consortium chinois n’est pas le premier que la Bolivie signe avec des entreprises étrangères.

En 2018, elle a signé un accord avec ACISA, une société allemande, pour l’annuler face aux manifestations dans la ville de Potosí, capitale de la région qui détient la majeure partie du lithium bolivien.

Le comité civique de Potosí, une organisation faîtière de la société civile de la ville, a entamé une grève sur les termes de l’accord ACISA peu avant l’élection présidentielle d’octobre 2019. Morales a remporté ce vote au milieu d’allégations de fraude – contestées plus tard – qui ont déclenché des protestations dans tout le pays.

En réponse, Morales a annulé l’accord avec l’ACISA. Mais les manifestations se sont poursuivies, la police s’est mutinée et l’armée a suggéré à Morales de démissionner, ce qu’il a fait.

Morales a décrit les événements de 2019 comme un «coup de lithium“, affirmant que les États-Unis voulaient punir la Bolivie pour avoir recherché des partenariats avec la Russie et la Chine – même si l’accord était avec une entreprise allemande, et à des conditions largement considérées comme favorable à cette entreprise.

Le comité civique de Potosí a demandé de connaître les détails du nouvel accord, avec la menace implicite de nouvelles protestations.

Pendant ce temps, dans des villes comme Río Grande, au bord des salines, l’annonce a été accueillie avec un mélange d’espoir et de doute.

“Il y aura des promesses d’emplois, d’argent et de développement pour la région”, a déclaré Donny Ali, un habitant de Río Grande et ancien directeur du lithium à YLB. « Mais nous entendons cela depuis que les gouvernements de Evo Morales.”

Outre les avantages économiques, dit Ali, la plus grande préoccupation concerne l’eau : on ne sait pas quelle quantité elle est souterraine, et encore moins quelle quantité l’extraction du lithium en utilisera.

Ali a un œil sur le Chili, où les communautés locales récoltent les bénéfices – et supportent le coût – de l’extraction du lithium depuis des années déjà.

“Je veux voir si cet argent les a vraiment aidés”, a déclaré Ali. “S’ils préfèrent vraiment l’argent – ou s’ils préfèrent avoir la stabilité de l’eau et une plus grande harmonie avec la Terre mère.”

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