Les législateurs envisagent des changements alors que le programme d’assistance générale de l’État montre des tensions

Les législateurs du Maine envisagent plusieurs changements possibles au programme d’assistance générale de l’État, car l’itinérance et la crise du logement ont mis à rude épreuve le programme et sa capacité à servir les familles et les personnes dans le besoin.

Plus d’une dizaine de projets de loi liés à l’Assistance générale ont été proposés à l’aube de la 131e législaturecertains ciblant le taux de remboursement de l’État et d’autres se concentrant sur les contrôles d’éligibilité et les exigences de travail, bien que la langue finale pour la plupart n’ait pas encore été soumise.

“Je pense que le fait qu’il y ait plusieurs projets de loi reflète le fait que les gens sont très préoccupés par l’avenir de l’assistance générale et reconnaissent le fait qu’il s’agit d’un problème de filet de sécurité important dans l’État du Maine”, a déclaré le représentant Michael Brennan, un démocrate de Portland qui propose un projet de loi pour augmenter l’état remboursement.

Assistance générale est un programme financé localement et par l’État qui aide les personnes dans le besoin à payer les produits de première nécessité tels que le logement, la nourriture, le carburant et les fournitures médicales. Les municipalités l’administrent et l’État rembourse 70 % de leurs dépenses d’AG.

Le programme a connu une augmentation de la demande au cours des dernières années, en grande partie en raison de la pandémie de COVID-19. En 2019, les dépenses de l’AG ont totalisé 12,7 millions de dollars, y compris les dépenses des États et des collectivités locales. En 2022, ce nombre était passé à 37 millions de dollars, selon le ministère de la Santé et des Services sociaux du Maine, qui a déclaré que l’augmentation est le reflet des coûts de logement temporaires, principalement dans les hôtels et largement imputables à la ville de Portland.

Portland s’attend à ce que ces coûts diminuent cette année car la ville ne place plus de personnes dans des hôtels d’autres municipalités comme elle le faisait au plus fort de la pandémie de COVID-19.

Mais le financement de l’Agence fédérale de gestion des urgences et du programme fédéral d’aide à la location d’urgence a également aidé à compenser les coûts pendant la pandémie, et le programme ERA tire à sa fin alors que les fonds de la FEMA ne devraient durer que jusqu’à la mi-avril.

Portland abrite toujours un peu plus de 950 personnes et utilise les remboursements de la FEMA qui devraient se terminer à la mi-avril.

“Les gens ont du mal à répondre aux demandes de logement, puis l’autre gros problème qui entre en jeu est que le programme fédéral d’aide au loyer, dont la majeure partie a été supprimée fin décembre et au début de cette année”, a déclaré Brennan. . “Les personnes qui comptaient sur cette aide au loyer doivent maintenant se tourner vers l’assistance générale.”

Autres municipalités ont également vu des coûts d’assistance générale plus élevés que la normale au cours de la dernière année.

“C’est un problème assez important”, a déclaré la représentante Kristi Mathieson, une démocrate de Kittery, qui a déclaré que le budget de l’AG de la ville avait augmenté “de manière significative en raison de tant de besoin d’aide au logement et de stabilité du logement”.

Mathieson souhaite également augmenter les remboursements de l’État, rationaliser les tarifs de location, passer de contrôles d’éligibilité mensuels à semestriels ou annuels et accorder aux municipalités davantage de soutien de la part du DHHS.

“Je ne sais pas où il ira, mais c’est un projet de loi prioritaire”, a déclaré Mathieson.

« UN FILET DE SÉCURITÉ »

Dans le même temps, certains législateurs s’inquiètent de s’assurer que le programme est utilisé par ceux qui en ont vraiment besoin. Le sénateur Eric Brakey, R-Auburn, propose un projet de loi qui créerait une limite de neuf mois pour les adultes “valides” sans dépendance (il n’y a actuellement pas de limite de temps), ainsi qu’un autre projet de loi qui obligerait ces personnes à travailler, à faire du bénévolat ou à suivre une formation professionnelle après trois mois d’assistance générale.

Deux autres projets de loi établiraient de nouvelles exigences en matière de résidence. Et un autre exigerait que les gens examinent d’autres options avant de recevoir de l’aide.

“Au sens large, ces projets de loi tentent de préserver nos ressources limitées pour les plus vulnérables et de maintenir un filet de sécurité qui peut attraper les gens”, a déclaré Brakey. “Mais en particulier lorsque les gens sont valides et en âge de travailler et capables de faire plus pour eux-mêmes, nous voulons nous assurer que nous construisons un filet de sécurité et non un hamac.”

Brennan, le législateur de Portland, souhaite augmenter le remboursement de l’État à 90% dans les communautés qui atteignent un seuil de dépenses défini. Il a proposé une facture similaire l’année dernière, mais il a été modifié et réécrit pour n’inclure que 10 millions de dollars en financement ponctuel pour compenser les coûts de l’AG dans les municipalités plutôt que l’augmentation permanente des taux de remboursement.

Le taux de remboursement de 90% était en place avant 2015, et Brennan a déclaré qu’il souhaitait le rétablir car les communautés de centres de services comme Portland et Bangor ont été durement touchées par la hausse des coûts de l’AG.

Il existe environ une demi-douzaine de projets de loi similaires, dont un par la sénatrice Marianne Moore, R-Calais, qui est le chef républicain du Sénat au sein du Comité de la santé et des services sociaux. Ils travailleront sur eux tous dans les semaines à venir, a-t-elle déclaré.

“Nous savons tous que les coûts de l’AG sont en hausse à cause de la pandémie et de l’inflation et du coût de la nourriture et du carburant et tout”, a déclaré Moore. “En surface, je pense que nous sommes favorables à (l’augmentation des remboursements), mais c’est l’une de ces choses qui se terminera par des crédits et nous dirons : ‘Voulons-nous dépenser de l’argent pour l’AG ou autre chose ?'”

FINANCEMENT SUPPLÉMENTAIRE

L’administration Mills a proposé un financement ponctuel pour l’AG dans les budgets supplémentaires et biennaux tout en travaillant sur des changements de politique à long terme, a déclaré la porte-parole du DHHS, Jackie Farwell, dans un e-mail.

Farwell a déclaré que le budget supplémentaire comprend 5 millions de dollars pour répondre aux demandes à court terme des municipalités, tandis que le gouverneur a proposé d’ajouter 7,5 millions de dollars au cours de l’exercice 2024 pour couvrir les coûts de l’État et 3 millions de dollars supplémentaires pour couvrir la baisse du soutien lié à la pandémie.

Le budget biennal propose également d’ajouter du personnel du programme GA au DHHS pour normaliser les remboursements d’hôtel et mieux relier les familles séjournant dans ces hôtels avec des services pour leur trouver un logement à plus long terme.

La conseillère municipale de Portland, April Fournier, qui siège au comité législatif et de nomination du conseil, a déclaré lundi dans un e-mail que le comité avait discuté de la nécessité d’augmenter le remboursement de l’État à 90% ou plus. Ils veulent également voir plus de coordination à l’échelle de l’État dans la réinstallation des demandeurs d’asile, a-t-elle déclaré.

“Et bien sûr, ce dont tout l’État a besoin pour toutes les populations qui auraient un impact direct sur ceux qui utilisent GA, c’est un logement … un logement vraiment abordable et durable”, a déclaré Fournier.


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