Les subventions apporteront l’Internet haut débit à 16 000 foyers et entreprises dans le Maine rural

Dan Daggett a des racines profondes à Brookton, une petite ville du comté de Washington où lui et sa famille dirigent une entreprise de conseil en services financiers. Mercredi, il a eu un appel Zoom réussi avec deux autres personnes dans d’autres régions du pays. La veille, il avait dû annuler plusieurs rendez-vous car son internet peu fiable était tombé en panne pendant plusieurs heures.

Ces problèmes de connectivité devraient bientôt appartenir au passé. Brookton et 10 communautés environnantes bénéficieront du haut débit à large bande grâce à une subvention de 8,1 millions de dollars annoncée par la Maine Connectivity Authority cette semaine.

“Ce nouveau service va simplement nous faciliter la vie”, a déclaré Daggett.

L’agence haut débit du Maine a accordé un total de 34 millions de dollars de fonds fédéraux à 12 projets qui rapprocheront l’État de son objectif : rendre l’Internet haut débit accessible à tous ceux qui le souhaitent d’ici la fin de 2024.

Environ 116 000 foyers et entreprises du Maine – près de 18% de l’État – n’ont pas de service à large bande, selon les données fédérales. Les subventions annoncées mercredi étendront le service à plus de 16 000 foyers et entreprises dans 31 villes de neuf comtés.

« Il s’agit du plus gros investissement jamais réalisé dans l’infrastructure numérique à large bande », a déclaré Andrew Butcher, président de la Maine Connectivity Authority. « Et à certains égards, nous ne faisons que commencer. C’est incroyablement excitant de penser à fournir 16 000 connexions à ceux qui n’ont pas de haut débit en ce moment. C’est un énorme investissement dans notre économie rurale et dans les collectivités rurales qui bénéficieraient tellement de ce genre d’infusion de fonds et d’infrastructures.

La Maine Connectivity Authority est une agence quasi gouvernementale formé par la législature en 2021 pour gérer un afflux massif de dollars fédéraux pour améliorer l’accès à large bande. Auparavant, la ConnectMaine Authority a fonctionné pendant 15 ans et a administré de 750 000 à 1 million de dollars par an en subventions pour améliorer l’accès à large bande. Mais cette agence n’a jamais eu assez d’argent pour faire les investissements considérables nécessaires pour connecter pleinement les communautés pauvres et rurales. En comparaison, la nouvelle agence s’est engagé à dépenser 150 millions de dollars de l’American Rescue Plan Act et s’attend à recevoir plus de 230 millions de dollars d’un autre programme d’infrastructure fédéral.

Les subventions «Connect the Ready» annoncées mercredi proviennent de l’American Rescue Plan Act et complètent 17 millions de dollars d’investissements privés des communautés et des fournisseurs de services. Le programme était très compétitif et a reçu 29 demandes totalisant 102 millions de dollars en demandes. L’agence attribuera une deuxième série de subventions ce printemps.

Le programme “Connect the Ready” a accordé de l’argent à des projets prêts à être construits, mais la Maine Connectivity Authority accorde également des subventions pour aider les communautés à planifier techniquement dans les premiers stades et pour encourager le service du “dernier kilomètre” en incitant les fournisseurs d’accès Internet à se connecter. large bande juste un peu plus loin sur la route des particuliers et des entreprises.

“Cet investissement indique que nous sommes tout à fait sur la bonne voie”, a déclaré Butcher.

“La clé du succès sera de superposer une diversité de stratégies et d’investissements”, a-t-il ajouté. “Nous donnons la priorité aux zones rurales mal desservies et nous jetons les bases de cette préparation à l’échelle régionale pour les investissements futurs à long terme.”

À Brookton, la subvention est le résultat d’années de planification, de contribution communautaire et de collaboration. Le Greater East Grand Region Economic Council est une organisation à but non lucratif formée par des résidents de communautés éloignées situées à la périphérie des comtés d’Aroostook, de Washington et de Penobscot. Sarah Strickland, directrice économique du conseil, a déclaré qu’ils avaient commencé à travailler sur ce projet lorsqu’ils ont réalisé qu’un meilleur service à large bande était la clé de tous leurs objectifs économiques, et la pandémie de COVID-19 n’a fait que rendre cet objectif plus urgent. Le manque d’Internet haut débit entrave les enfants qui essaient de faire leurs devoirs, les adultes qui essaient d’accéder aux services de télésanté, les propriétaires d’entreprise qui essaient de développer leur marque ou simplement de commander des fournitures.

“Cela va vraiment faire une énorme différence à bien des égards”, a-t-elle déclaré. Une personne a écrit à Strickland à propos de la nouvelle : “Je ne peux pas vous dire à quel point mes adolescents sont excités.”

Daggett, qui a récemment été élu président du conseil, a de longs liens familiaux avec Brookton mais a vécu la majeure partie de sa vie près de Bath et de Brunswick. Il a créé son entreprise juste avant le début de la pandémie de COVID-19. Lui et sa femme ont finalement déménagé de façon permanente à Brookton, et il espère que le réseau à large bande plus fiable qui sera construit par Consolidated Communications sur 18 mois incitera d’autres à faire de même.

“Beaucoup de ces gens pourraient être en mesure de passer plus de temps ici et de dépenser plus de ces dollars dans notre région au lieu de retourner d’où ils viennent”, a-t-il déclaré. « Sortir de la pandémie plus que jamais nous a montré que vous n’avez pas nécessairement besoin de vivre là où vous travaillez. Le travail à distance est une possibilité.


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