L’USWNT pense au passé et prépare l’avenir en Nouvelle-Zélande

Le premier “voyage d’affaires” de l’USWNT est en cours en Nouvelle-Zélande, l’équipe étant maintenant à quelques jours du camp de janvier à Auckland. Mardi, ils feront le court voyage jusqu’à Wellington pour leur premier match amical contre les Football Ferns, avant de retourner à Auckland pour le match revanche.

Dans le cadre du test de la Coupe du monde de cet été, huit joueurs ont eu leur premier aperçu de l’intérêt local dans le cadre d’un événement organisé par US Soccer pour donner accès aux médias néo-zélandais.

Alex Morgan, Crystal Dunn, Becky Sauerbrunn, Naomi Girma, Sofia Huerta, Mal Swanson, Lindsey Horan et Rose Lavelle ont tous pris leur tour de 10 minutes à chacune des stations médiatiques de Le nuageau bout de Queen’s Wharf surplombant le port d’Auckland. Sur la jetée en contrebas, quelques pêcheurs s’occupaient d’un certain nombre de cannes pendant que les ferries faisaient des allers-retours dans l’eau.

Comparé à d’autres événements médiatiques de l’USWNT, c’était relativement calme – pour autant de caméras qui étaient emballées dans la salle et sur le balcon donnant sur l’eau, c’était considérablement moins chaotique que les autres journées médiatiques que l’équipe a connues avant les grands tournois.

Mais avant l’arrivée du premier groupe de quatre joueuses, la mascotte de la Coupe du Monde Féminine de la FIFA, Tazuni, attendait en haut des marches. Tout le monde voulait une photo avec Tazuni (moi y compris). Alors que Morgan, Dunn, Sauerbrunn et Girma montaient les escaliers, Tazuni attendait, la mascotte de pingouin de plus de six pieds surmontée de cheveux bleus, agitant, pleinement dans son caractère. La mouture médiatique légèrement surréaliste avant une Coupe du monde avait officiellement commencé.


Lindsey Horan rencontre Tazuni, la mascotte de la Coupe du monde 2023. (Photo : Hannah Peters/Getty Images)

En tant que seul journaliste américain dans la salle, c’était fascinant de voir l’équipe et ses joueurs à travers les yeux des écrivains néo-zélandais avec qui j’étais assis. Tous les autres à la table ont fait remarquer à quel point ils étaient impressionnés par la configuration – des biographies écrites et des photos des joueurs que le personnel de communication de US Soccer avait envoyées à l’avance, au fait que pratiquement tous les sujets étaient sur la table. Ce sont toutes des choses auxquelles tout journaliste américain s’attendrait non seulement, mais qu’il tiendrait pour acquises.

À notre table, certains thèmes ont commencé à émerger : La presse locale a été tout aussi captivée par la pression entourant l’USWNT dans sa quête pour remporter une troisième Coupe du monde consécutive et la dynamique de l’équipe. Il n’y avait pas beaucoup de nouveau terrain dans cette ligne de questions, mais peut-être était-ce quelque chose à propos de la distance, ou le fait que c’est enfin une année de Coupe du monde, ou que chaque session était moins sur les spécificités de l’équipe maintenant et plus sur le vue d’ensemble, mais il y avait une nature réflexive à chacune de ces séances de 10 minutes.

“C’est une attente que cette équipe porte depuis de nombreuses années, presque depuis l’existence de cette équipe, ou quelques années après le début de la Coupe du monde de 1991”, a déclaré Alex Morgan. Mais comme tous les autres joueurs, elle était également prête à regarder au-delà de l’USWNT.

“C’est une mentalité qui s’est transmise, mais en même temps, il y a tellement d’équipes incroyables dans ce sport maintenant, des pays qui mettent tellement plus d’efforts dans leur équipe féminine. Vous voyez qu’avec l’expansion de la Coupe du monde à 32 équipes, les ligues nationales se portent si bien dans le monde, la NWSL traverse sa 10e saison, sachant qu’il y a tellement de ligues qui soutiennent les joueuses de football à travers le monde. Ce fut un voyage vraiment excitant de traverser cela et de savoir pour quoi nous nous sommes battus et où nous en sommes maintenant – et à quel point il est incroyablement important pour nous de continuer à pousser, à relever un peu la barre au niveau de l’équipe nationale parce que chaque match est incroyablement compétitif maintenant, et ce n’était pas comme ça il y a 10 ans.

Le tournoi élargi était un sujet récurrent, mais il a également suscité des questions sur l’équilibre compétitif. Aussi excitants que soient les débuts de plusieurs pays dans ce tournoi, il pourrait rouvrir la même conversation de 2019 s’il y a des résultats déséquilibrés.

“Il y avait tellement d’agitation et de discussions sur le match de la Thaïlande (à la Coupe du monde 2019)”, a déclaré Crystal Dunn, “mais en fin de compte, une équipe comme la Thaïlande participe à une Coupe du monde pour la toute première fois, les gens connaître cette équipe maintenant. C’est la plus grande leçon à retenir de ce moment.

Pour Dunn, l’expansion à 32 équipes était cruciale pour l’exposition et la notoriété mondiales, ce dont le football féminin a encore besoin.

Becky Sauerbrunn a fait écho à ces sentiments exacts.

“Avec ce match contre la Thaïlande, nous devons nous rappeler que la Thaïlande a égalé l’Australie lors des qualifications pour ce tournoi”, a-t-elle déclaré. “N’importe quel jour, une équipe peut battre une autre équipe.”

Sauerbrunn a également évoqué les globes oculaires supplémentaires d’une Coupe du monde, mais a poursuivi: “Maintenant, vous avez de l’argent de la FIFA affecté à ces équipes qui, espérons-le, iront dans l’infrastructure du système, créant potentiellement une ligue nationale.”

Plus d’attention, plus d’investissements, plus d’infrastructures sont tous des avantages, même s’ils ne sont peut-être pas parfaits en ce moment.

Et il y a quelque chose de très spécifique dans la bosse de la Coupe du monde.

“Ces tournois sont ce qui change tout ce que les gens voient”, a déclaré Lindsey Horan. “Certains des meilleurs joueurs, certains des meilleurs joueurs des Fougères”, a-t-elle ajouté, hochant la tête vers la table, “les gens vont sur Google, cherchez-le. C’est à cela que servent ces Coupes du monde. Cela place ces joueurs sur une scène qu’ils attendent depuis quatre ans. J’espère vraiment que (le niveau de sensibilisation) changera pour certaines équipes, ainsi que pour les équipes qui n’ont jamais participé à une Coupe du monde.”

Qu’il s’agisse de réfléchir à la Thaïlande ou à ces deux prochains matches amicaux contre les Ferns – qui pourraient avoir leurs propres résultats déséquilibrés, avec de nombreux joueurs néo-zélandais clés non libérés par leurs clubs en raison de ces deux matchs se déroulant en dehors d’une fenêtre de la FIFA – ou Les adversaires de la phase de groupes de l’USWNT mis à part les Pays-Bas, il y avait une philosophie et un respect clairs : aucun adversaire n’est pris à la légère, quelles que soient les attentes pour l’USWNT.

“Nous pensons toujours que les équipes vont faire leur meilleure performance contre nous”, a déclaré Dunn. «Nous l’avons déjà vu auparavant, où l’on s’attend à ce que nous gagnions toujours, que nous dominions les matchs et que nous ne relevions pas le pied de la pédale. Peu importe contre qui nous jouons. Il s’agit toujours de nous, il s’agit de notre préparation, il s’agit de nous peaufiner les choses et de nous améliorer de plus en plus. Il ne peut pas s’agir du bruit extérieur de ce que les gens pensent et attendent de nous. Il s’agit de savoir qui nous sommes en tant qu’équipe et qui nous voulons être. Et nous nous efforçons toujours d’être les meilleures versions de nous-mêmes en tant que joueurs.

Le bruit extérieur semble toujours être un sujet qui revient pour l’USWNT au cours d’une année de Coupe du monde (rien ne pourrait battre la Coupe du monde 2019, compte tenu du nombre de récits hors du terrain tourbillonnant à propos de l’équipe, de la lutte pour l’égalité salariale au match thaïlandais pour Boeuf Twitter avec le président de l’époque à l’absurde Porte de l’hôtel), mais dans ce cas particulier, il y a encore de nouveaux souvenirs de la façon dont la chute s’est déroulée de côté pour l’équipe avec sa séquence de trois défaites consécutives.

“Nous avons eu des hauts (en 2022) et nous avons eu des bas très bas”, a déclaré Rose Lavelle. “J’ai toujours ressenti cela personnellement, et je pense qu’au niveau de l’équipe aussi, vous apprenez le plus sur vous-même dans ces moments-là. Évidemment, quand on en perd trois de suite, il y aura toujours beaucoup de choses autour. Personne n’a d’attentes plus élevées pour nous que nous, donc ce fut une période difficile.

Aussi inconfortable que cette séquence de trois matchs était, même s’ils ne voulaient pas passer par là, Lavelle croyait fermement que cela profiterait à l’équipe à l’approche de 2023.

“Vous voyez tout sur les réseaux sociaux dire que c’est la première fois que nous perdons trois matchs de suite depuis 1993, et quand vous voyez cela en tant que joueur, il est difficile de ne pas se laisser abattre”, a déclaré Sofia Huerta. «Pendant ce temps-là, nous avons abordé cela dans le vestiaire. Nous avons tous parlé de la façon dont les gens vont dire ce qu’ils vont dire, mais nous savons de quoi nous sommes capables, c’est ce que vous avez vu lors de ce dernier match contre l’Allemagne.

Huerta a souligné la résilience de l’équipe comme un facteur du succès actuel et historique de l’USWNT. La pause entre ces matches amicaux d’automne et l’année de la Coupe du monde a permis de se recentrer, même si elle a noté que l’équipe regardait toujours le film du dernier match contre l’Allemagne. “Il y a des choses sur lesquelles nous pouvons nous améliorer”, a-t-elle déclaré.

Le camp de janvier a toujours eu sa propre tradition dans l’année USWNT – le nouveau départ, une chance de se réinstaller – et une fois de plus, l’équipe en profite pour se rendre dans le pays hôte de la Coupe du monde, comme elle l’a fait en 2019. Pourtant, comme l’a souligné Dunn, « c’est le premier camp de l’année. C’est le moment idéal pour les gens de revenir et de se réinitialiser après avoir passé du temps pendant l’intersaison.

Naomi Girma, qui sortait de sa performance de recrue et de défenseur de l’année dans la NWSL, semblait déjà une professionnelle chevronnée face au défi particulier d’une journée médiatique. “Les listes changent pour la plupart des camps”, a-t-elle noté, interrogée sur le nombre de joueurs revenant de blessure entre ce camp et potentiellement au cours des deux prochaines fenêtres de la FIFA.

“Le changement est normal, et quelque chose qui est attendu dans une équipe comme celle-ci”, a poursuivi Girma. “C’est formidable d’avoir (Emily Sonnett et Lynn Williams) de retour, je suis ravie qu’elles soient toutes les deux de retour. Mais chaque alignement, chaque camp, notre objectif est toujours de nous concentrer sur le groupe que nous avons là-bas, puis de passer à autre chose.

Il y a des avantages spécifiques à être ici à Auckland, suivi de la paire de matchs amicaux au Sky Stadium et à Eden Park. Sauerbrunn a souligné que la FIFA obligeait l’équipe à se rendre de son camp de base d’Auckland à ses matchs de tournoi le jour moins un ; l’USWNT reproduit ce voyage vers et depuis Wellington pendant ce voyage car ils ne l’ont jamais fait auparavant en équipe. Il y a aussi des avantages à passer du temps sur tous les différents sites avant l’été (techniquement l’hiver ici, ce qui a amené plusieurs joueurs à renverser la situation sur les médias locaux pour essayer d’avoir une meilleure idée de la météo à laquelle s’attendre pour les matchs).

“Avoir une idée même de l’herbe des stades, les petites choses qui ne semblent peut-être pas si importantes pour un étranger, mais pour nous, c’est la différence entre un but contre son camp ou non”, a déclaré Sauerbrunn.

« Vous avez également une idée des gens du pays et de la culture. C’est vraiment important, d’être respectueux en tant qu’Américains qui viennent ici, et vous faites ce qu’il faut et vous représentez très bien les États-Unis. Mais vous représentez également bien la Nouvelle-Zélande, en ce sens que vous attirez les yeux sur ce pays, et vous voulez donc le faire du mieux possible.

“Les Voyage vers la Coupe » série fait partie d’un partenariat avec Google.

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(Photo : Hannah Peters/Getty Images)

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