Où est passée la récession américaine ?

En juin de l’année dernière, Jamie Dimon, le directeur général de JP Morgan, la plus grande banque américaine (et mondiale), a averti qu’un «ouragan» économique était «juste là-bas, sur la route, à venir». D’autres PDG et analystes étaient d’accord ; Elon Muskqui était à ce moment-là encore considéré comme un utilisateur capable d’argent, avait un “super mauvais pressentiment” à propos de l’économie américaine.

Cependant, l’activité économique aux États-Unis est restée forte : le PIB a augmenté de 3,2 % au troisième trimestre de 2022 et, en décembre, l’emploi a augmenté de 223 000. En novembre, Goldman Sachs a prédit que l’Amérique “échapperait à la récession en 2023”, et l’attachée de presse de Joe Biden, Karine Jean-Pierre, a déclaré qu’il n’y avait “aucune réunion ou quoi que ce soit de ce genre pour se préparer à une récession” à la Maison Blanche.

Dans le même temps, certains des indicateurs classiques d’une récession imminente restent en place. Les investisseurs sur les marchés financiers facturent toujours plus pour prêter de l’argent à l’Amérique à court terme qu’à long terme (la «courbe de rendement» des obligations d’État américaines est «inversée»), une situation qui a été un prédicteur précis de chaque récession en Amérique pendant plus de 50 ans. Et le fait sous-jacent est que les États-Unis, comme d’autres pays, subissent des inflationque sa banque centrale tente d’apprivoiser avec des taux d’intérêt plus élevés. Où est donc la récession manquante de l’Amérique – et se manifestera-t-elle un jour ?

La première personne à consulter est Milton Friedman, qui écrivait en 1961 que les effets de la politique monétaire sont « longs et variables » : par taux d’intérêt se faire sentir dans l’ensemble de l’économie peut prendre quelques années. Mais il est mort depuis 16 ans, alors j’ai demandé son avis à Stephen Miran, ancien conseiller principal en politique économique auprès du Trésor américain et cofondateur du gestionnaire d’actifs Amberwave Partners. Miran a déclaré qu’il existe des indicateurs d’un ralentissement dans un avenir proche: un indice qui suit les commandes, l’embauche, la production et d’autres facteurs dans le secteur des services (qui représente les deux tiers de l’économie américaine) s’est contracté en décembre pour la première fois depuis mars 2020 .

Mais le secteur que Miran surveille de plus près est le marché immobilier américain. C’est dans le logement, dit-il, que la récession est maîtrisée, et c’est la marché du logement ce sera le catalyseur du ralentissement lorsqu’il se produira.

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« Les économistes aiment dire que le logement est le cycle économique », a-t-il expliqué, car cela représente une énorme quantité de dépenses – non seulement pour les maisons elles-mêmes mais pour tous les biens et services associés (déménagement, ameublement, décoration, assurances, services juridiques, finances), et l’emploi qui les dépenses créent. Le secteur de la construction représente à lui seul huit millions d’emplois. “Ainsi, lorsque vous obtenez une variation de 10% de l’emploi dans ce secteur, ce qui est très possible si vous avez un gros effondrement de la demande de logements, cela représente facilement 800 000 emplois.” Chacun de ces nouveaux chômeurs dépensant moins, chaque mise à pied ajoute plus de «perte de demande» à l’économie, aggravant l’effet: «Vous pourriez facilement perdre deux à trois millions d’emplois à cause du ralentissement du logement. C’est une vraie récession.

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Miran pense que la raison pour laquelle cela ne s’est pas déjà produit est que, grâce au cliquetis mondial des chaînes d’approvisionnement causé par la pandémie, il faut maintenant plus d’un an de plus pour construire une maison du début à la fin aux États-Unis. Les mises en chantier ont chuté, mais les licenciements n’arriveront que lorsque toutes les maisons en construction seront terminées.

Mais alors, peut-être qu’ils ne le feront pas : il se pourrait aussi qu’après s’être donné la peine de recruter des gens dans un marché du travail serré, les employeurs garderont tous ces travailleurs aussi longtemps qu’ils le pourront. Cette « rétention de la main-d’œuvre » pourrait être amplifiée, selon Miran, par l’Infrastructure Investment and Jobs Act, par lequel le gouvernement américain prévoit de dépenser des dizaines de milliards dans la construction dans les années à venir. C’est une « théorie plausible », a-t-il soutenu, qu’un nombre suffisant d’employeurs passeront de la construction de maisons à la construction de routes pour que les licenciements ne se matérialisent pas.

Cela signifie-t-il que l’Amérique pourrait se sortir d’une récession ? Malheureusement pas. Dans une économie avec le taux de chômage le plus bas depuis 1969, “il y a beaucoup de petit bois sec pour l’inflation”. La logique fondamentale du cycle économique est qu’une récession est nécessaire. “Si nous obtenons une nouvelle accélération de l’économie, il y a de fortes chances que nous ayons également une nouvelle accélération de l’inflation”, a déclaré Miran. La Réserve fédérale serait alors obligée d’augmenter les taux d’intérêt pour lutter contre cette inflation et, ce faisant, provoquerait de toute façon une récession.

“Historiquement, il n’y a jamais eu de cas où l’inflation s’est arrêtée sans une augmentation significative du chômage – nous entendons par là une récession”, a expliqué Miran. Il a ajouté qu’une récession retardée pourrait être pire, car les autres facteurs qui ont maintenu l’économie en l’air – comme l’épargne accumulée par les ménages pendant la pandémie – auront disparu.

On pourrait faire valoir qu’une récession retardée serait également néfaste pour le gouvernement en place. Les démocrates seraient peut-être mieux lotis si un ralentissement brutal mais bref se matérialisait maintenant, et ils avaient le temps de s’en occuper avant le début de la prochaine campagne électorale. En s’engageant dans un vaste plan de dépenses publiques en 2021, Joe Biden a créé les conditions pour retarder le ralentissement – mais il peut arriver au moment où il est le moins bienvenu.

[See also: We can’t ignore the pensions time bomb]

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