Pourquoi les chutes de neige dans les Rocheuses du Colorado ne sont pas susceptibles d’atténuer la sécheresse – The Hill

L’histoire en un coup d’œil


  • Le lac Powell et le lac Mead tirent tous deux de l’eau du fleuve Colorado, qui est alimenté par la fonte des neiges au printemps dans les Rocheuses du Colorado.

  • Le changement climatique signifie que ces accumulations de neige pourraient fondre plus tôt et s’évaporer plus rapidement à mesure que le temps se réchauffe.

  • Un temps plus chaud signifie également que moins de neige peut tomber pendant les tempêtes.

Une série de tempêtes hivernales qui ont apporté de la neige et de la pluie plus fortes que la moyenne dans l’ouest ont augmenté l’accumulation de neige dans les Rocheuses de l’Ouest jusqu’à 146 % de la moyenneun gain qui a le potentiel d’augmenter les niveaux des réservoirs dans les mois à venir.

Malgré l’accumulation de neige supplémentaire, les experts disent qu’il est trop tôt pour dire à quoi ressembleront les choses au printemps, et que des précipitations beaucoup plus régulières sont nécessaires pour faire des entailles significatives dans la diminution de l’approvisionnement en eau du fleuve Colorado.

Au cours des deux dernières décennies, un méga-sécheresse dans l’ouest des États-Unis a lentement asséché la région et réduit considérablement le niveau de la rivière, menaçant les deux plus grands réservoirs du pays, le lac Powell et le lac Mead.

Ces réservoirs sont alimentés par le fleuve Colorado, qui dépend en grande partie de la fonte des neiges des Rocheuses du Colorado. Le lac Powell capte l’eau qui tombe dans le bassin supérieur du fleuve Colorado, tandis que le lac Mead est alimenté par les rejets de Powell. L’enneigement actuel dans la région supérieure est de 153 % de la moyennetandis que dans tout le Colorado, le manteau neigeux se situe à 130 pour cent de son montant habituel.

Ainsi, en ce qui concerne les tempêtes hivernales, “plus on est de fous, mieux c’est”, a déclaré Adrian Harpold, professeur agrégé d’écohydrologie des montagnes à l’Université du Nevada, Reno.

“Nous avons besoin de tout le manteau neigeux que nous pouvons obtenir”, a déclaré Harpold. “La neige est vraiment ce sur quoi repose toute notre infrastructure hydraulique dans les Rocheuses.”


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Tout au long du printemps, la fonte lente du manteau neigeux des montagnes remplit progressivement les réservoirs et peut s’infiltrer dans le sol. Essentiellement, les accumulations de neige servent de bancs d’eau pour les saisons plus sèches.

Cependant, le changement climatique entraîne la menace d’un temps plus chaud et de printemps plus précoces, ce qui pourrait faire dérailler les avantages d’un manteau neigeux plus important.

Un temps plus chaud plus tôt signifie que moins de neige pourrait tomber pendant les mois d’hiver, et le manteau neigeux pourrait fondre et s’évaporer plus rapidement. L’accumulation de neige dans la région n’atteint généralement pas son apogée avant avril, laissant beaucoup d’inconnues sur ce à quoi ressemblera l’accumulation ce printemps.

Avec le fleuve Colorado, “tout dépend du printemps, de la quantité de neige que nous obtenons, mais aussi de la chaleur qu’il fera au printemps et de la rapidité avec laquelle il se réchauffe”, a expliqué Eric Balken, directeur exécutif du Glen Canyon Institute.

« C’est ce qui a changé la donne ces dernières années. Ainsi, depuis plusieurs années, nous avons des accumulations de neige à peu près moyennes, mais nous avons des ruissellements inférieurs à la moyenne… obtenir une bonne accumulation de neige ne garantit plus un bon ruissellement.

Le lac Powell a été formé par la construction du barrage de Glen Canyon en 1966. L’institut préconise de drainer le lac Powell pour aider à reconstituer le lac Mead, restaurer le canyon et inverser le déclin de son écosystème.

Depuis 2000, le débit moyen du fleuve Colorado a diminué de 20 pour cent.

La moitié de cette baisse est attribuable à la hausse des températures. D’ici 2050, des augmentations supplémentaires de la température dans la région devraient réduire le débit des rivières de 10 à 40 % supplémentaires.

Pendant la majeure partie des deux dernières décennies, le système fluvial a enregistré un déficit de deux à trois millions d’acres-pieds, et même un gros ruissellement “ne ferait acheter le système qu’un an de plus”, a déclaré Balken.

À partir de 23 janvierLe lac Powell se situe à 24 % de sa capacité de stockage actuelle et le lac Mead à 28 %.

Pour ramener les niveaux d’eau du fleuve Colorado à leur niveau d’origine, « il faudra des précipitations soutenues bien supérieures à la moyenne là-bas. Donc c’est [in] tous les États du bassin du fleuve Colorado s’étendant jusqu’à la crête des montagnes Rocheuses », a déclaré Nicholas Pinter, professeur et directeur associé du Davis Center for Watershed Sciences de l’Université de Californie.

Et malgré les avantages immédiats et à court terme que certaines de ces anomalies météorologiques peuvent apporter à des régions isolées, les effets cumulatifs du changement climatique persisteront.

En plus d’une fonte des neiges plus rapide et d’une accumulation de neige moindre, des conditions plus chaudes et plus sèches tout au long de l’été peuvent évaporer plus d’eau des sols et des réservoirs, a expliqué Harpold. “C’est la chose à long terme qui est très difficile à amortir sans changements mondiaux majeurs dans nos émissions de carbone.”

Dans l’ensemble, une bonne saison climatique n’apporte pas de solutions à long terme. Les événements météorologiques à court terme peuvent faire gagner du temps et apporter un certain soulagement, “mais ils n’inverseront pas les tendances à long terme de l’aridification”, a déclaré Balken.

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