‘Presque aussi bâclé que Monkey Christ!’ La National Gallery a-t-elle ruiné un chef-d’œuvre de la Nativité ? | Art

Ja National Gallery a ruiné Noël. Ou, pour être plus précis, il a réussi à détruire l’une des plus grandes peintures de la Nativité au monde. Le fait que la Nativité de Piero della Francesca soit de nouveau visible pour les fêtes, après une restauration de trois ans la galerie londonienne se vante d’être prudente et révélatricedevrait être une bonne nouvelle. Mais ma joie s’est transformée en cendres quand je l’ai vu. Qu’est-ce qui, au nom de Dieu, a inspiré les restaurateurs à peindre deux visages de berger complètement nouveaux et distraitement débiles ? Ou une grosse tache blanche sur le mur de l’écurie ?

La Nativité, une œuvre mystérieuse et insaisissable d’émerveillement obsédant, a été, avec tant de soin et de responsabilité, rendue maladroite et laborieuse, sinon carrément comique. Presque toutes les couleurs ont été modifiées, chaque ligne a été réaccentuée. C’est comme une reconstitution numérique criarde de ce à quoi la peinture aurait pu ressembler en 1475 lorsqu’elle était neuve – sauf qu’au lieu de proposer cela comme une hypothèse, elle a été physiquement repeinte ou, dans le langage évasif des restaurateurs, “retouchée”.

Piero a peint cette vision unique de Marie adorant son bébé devant une étable, accompagnée d’un chœur d’anges chantant de tout leur cœur, dans sa ville natale de Sansepolcro en Italie il y a environ 550 ans. Il a survécu tout ce temps, bien qu’avec des dommages causés il y a longtemps effacé les visages de deux bergers. Rien de tout cela n’a gâché son mystère. Piero, un polymathe qui a écrit des livres sur les mathématiques et la géométrie, a célébré ce qu’il considérait comme l’harmonie divine de l’univers physique dans le chœur des anges, la bouche ouverte en chantant. Influencé par l’ancien mystique mathématique grec Pythagore, il relie les visages ovales géométriques et les membres tubulaires de son peuple à la beauté de la musique angélique qu’il nous invite à imaginer. Essayez de le regarder avec Thomas Tallis dans vos oreilles.

Très abîmés… les bergers avant qu'ils ne soient retouchés.
Très abîmés… les bergers avant qu’ils ne soient retouchés. Photographie: La National Gallery, Londres

Désaccordez cette corde et quel chaos vous faites de cette peinture. Sa pâleur faisait partie de sa beauté éthérée. Maintenant, l’œil est attiré par un visage de berger vermeil peint par le restaurateur qui recouvre une partie longtemps oblitérée de l’image. C’est tellement horrible que cela me fait penser à la peinture amateur notoire des traits du Christ dans une fresque espagnole qui a provoqué l’hilarité mondiale il y a dix ans. Le visage de ce berger au bonnet rouge est, heureusement, fait avec plus de compétence que “Singe Christ” – et il est basé sur une étude scientifique.

Pourtant, un savoir-faire sans âme artistique a produit un ratage idiot. Cet homme au visage orange a l’air vide et terne, voire constipé, ses yeux à peine humains flous et sans vie. C’est comme s’il essayait de se rappeler où il avait garé l’âne. Le reste du visage est également maladroitement réalisé, avec des ombres grossières qui tentent de définir le nez et les joues. C’est comme un pastiche d’art de la Renaissance par une application très bon marché et très mauvaise. Le berger aux cheveux bouclés adjacent, qui pointe vers le ciel, ne vaut guère mieux. Il ressemble à un adolescent très sérieux qui lance des formes dans une discothèque scolaire.

La raison pour laquelle c’est un tel scandale de fabriquer des visages dans la Nativité de Piero est qu’il a peint des expressions avec une grave vérité psychologique. Je ne crois pas une seconde que cette restauration soit fidèle à l’original. Il n’y a tout simplement pas d’image plus émouvante d’une compagnie de chanteurs, unis dans leur chanson. Ou une Madone plus humaine. Comparez leurs expressions avec celles qui sont incomplètes ajoutées au berger et vous voyez immédiatement le problème.

Avant la retouche… « Il n'y a tout simplement pas d'image plus émouvante d'une compagnie de chanteurs – ou de Madone plus humaine.
Avant la retouche… « Il n’y a tout simplement pas d’image plus émouvante d’une compagnie de chanteurs – ou de Madone plus humaine. Photographie: La National Gallery, Londres

Des peintures vieilles de plusieurs siècles nécessitent un travail au fil des ans, et parfois, là où elles sont en voie de disparition, cela doit être radical. Mais il vaut mieux être prudent et minimal. La priorité absolue est de préserver la vision de l’artiste aussi purement que possible. Étant donné que beaucoup avaient survécu dans ce travail à admirer, le NG a montré une insensibilité étonnante à la magie de Piero.

L’intervention semble avoir été motivée par la nouvelle interprétation de l’image par la National Gallery. Ceci, selon ses chercheurs, est une illustration d’une vision que sainte Brigitte de Suède a eue lors d’un pèlerinage à Bethléem. « J’ai vu une étoile, dit-elle, mais pas celle qui brille dans le ciel ; J’ai vu une lumière, mais pas celle qui brille dans ce monde. Pour accentuer cette idée de l’étoile comme mystère cosmique, une tache de lumière sur le mur de l’étable, à peine visible auparavant, a maintenant été grossièrement accentuée, la transformant en un gros torchis blanc sur des pierres grises. C’est un autre morceau moche de la peinture. Le berger aux yeux morts du dancefloor, le galerie nationale voudrait nous faire croire, pointe vers le haut pour s’assurer que nous savons qu’il s’agit d’une lumière sacrée du ciel.

C’est un morceau plutôt plombé de décodage théologique. Mais très bien, classez-le avec toutes les autres théories sur les peintures qui vont et viennent. Avec un artiste aussi énigmatique que Piero, ces experts devraient savoir qu’il est peu probable que le leur soit le dernier mot – pourtant, avec cette touche de blanc, ils ont physiquement peint ce qui ne devrait être qu’une interprétation possible directement dans l’image. L’effet de la restauration est de nous éloigner du simple drame humain de la Nativité vers une symbolique plus abstraite et inhumaine.

« Polie comme si elle était en vente chez Frieze Masters »… la peinture après la restauration.
« Polie comme si elle était en vente chez Frieze Masters »… la peinture après la restauration. Photographie : Service photographique de la National Gallery/Photo : National Gallery, Londres

Le NG dit que, contrairement aux théories antérieures selon lesquelles Piero ne l’a jamais terminée, la Nativité est une œuvre entièrement achevée qui a été gravement endommagée au cours des siècles. Ils ont donc rendu l’ensemble du tableau plus poli et plus complet, aiguisant et approfondissant le bleu des robes de la Vierge, le gris de l’écurie de pierre, la douceur de son toit. Les anges ont aussi l’air plus solides, mais d’une manière douteuse qui, dans les vêtements et les pieds raffermis, frôle le collant préraphaélite.

Pourtant, il semble encore inachevé. La rudesse vide du premier plan est aussi brute qu’un jardin de Van Gogh, ce qui me semble un effet délibéré de l’artiste original – un exemple précoce et audacieux de laisser l’art intentionnellement incomplet. En fait, on dirait que quelqu’un vient de dérouler un vieux tapis ordinaire. Cette Nativité touchante et ruineuse, aussi décomposée que l’écurie de Bethléem, a maintenant été polie comme si elle était à vendre chez Frieze Masters. Le NG n’est pas sur le point de vendre sa Nativité mais peut-être croit-il, condescendant, que les visiteurs répondront mieux à une œuvre lisse et d’aspect fini. Je ne suis pas d’accord et ce n’est pas ce que je veux pour Noël.

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