Shawangunk Grasslands Wildlife Refuge est un paradis pour les ornithologues

Les Refuge faunique national des prairies de Shawangunk est une parcelle de 597 acres qui abrite des oiseaux migrateurs dépendant des prairies et des rapaces hivernants, notamment le hibou des marais, le busard Saint-Martin, le bruant des hautes terres, l’alouette hausse-col et le goglu des prés. Beaucoup sont des espèces en voie de disparition ou menacées, faisant de cette superficie préservée un véritable sanctuaire pour les oiseaux qui tentent de conserver leur place ravissante dans le monde naturel.

La réserve a été créée en juillet 1999 par le US Fish and Wildlife Service et n’est que l’un des deux sites de la vallée de l’Hudson suffisamment grands pour accueillir toute la gamme d’oiseaux des prairies du nord-est, car leurs habitats ont été considérablement réduits. Avant de devenir un refuge pour quelque 167 espèces d’oiseaux – ainsi que le coyote, le cerf, le renard et le vison – la propriété a été utilisée par l’armée américaine pendant la Seconde Guerre mondiale pour former des pilotes.

Comme de nombreuses destinations de plein air, les prairies de Shawangunk ont ​​connu un énorme pic d’activité pendant la pandémie de COVID-19. Ceci, associé à un nombre croissant d’applications aimant les oiseaux comme eBird, en a fait une destination majeure pour les amateurs d’oiseaux.

De gauche à droite, Jim Waterman, Maryangela Buskey, Karen Maloy Brady, John Ward et Bethany Waterman, membres du conseil d'administration du Friends of Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.

De gauche à droite, Jim Waterman, Maryangela Buskey, Karen Maloy Brady, John Ward et Bethany Waterman, membres du conseil d’administration du Friends of Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.


Erin Quinn / Spécial pour le Times Union

"Paparazzi raptor."

“Paparazzi raptor.”


Erin Quinn / Spécial pour le Times Union


En haut : De gauche à droite, Jim Waterman, Maryangela Buskey, Karen Maloy Brady, John Ward et Bethany Waterman, membres du conseil d’administration du Friends of Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge. En bas : Les “raptor paparazzi” de la réserve. (Photos : Erin Quinn / Spécial pour le Times Union)

Pour le profane, il n’y a pas grand-chose à voir au début – un petit parking, une plate-forme d’observation et un vaste champ avec quelques stores d’observation rustiques. Ce n’est pas un passe-temps pour le spectateur impatient. Pendant les mois d’hiver – la période la plus occupée de l’année pour les Prairies – le FWS ferme la majeure partie du refuge au public pour donner aux hiboux et aux faucons une zone non perturbée pour chasser et se percher.

Mais à 16 heures, les prairies s’animent comme une version à plumes d’une performance d’Alvin Ailey. La lumière capte l’ombre bronzée du hibou, la transformant en un tourbillon doré plongeant dans et hors de l’herbe. Des foules d’ornithologues amateurs remplissent le refuge, y compris des photographes lourdement équipés qui bordent la plate-forme d’observation et les sentiers comme des paparazzi de rapaces. Souvent vêtus de camouflage de la tête aux pieds, ces photographes viennent de presque partout et de partout pour prendre des photos de ces oiseaux en voie de disparition.

Le spectacle, au premier abord, est un peu déconcertant : une centaine de photographes équipés d’un équipement dernier cri habillés comme s’ils partaient à la guerre au milieu d’un grand terrain herbeux. Mais il y a une camaraderie palpable alors que le soleil commence à descendre et que les plumes blanches de la queue d’un busard Saint-Martin peuvent être repérées dans les champs, ou que les hiboux des marais commencent à tourner autour d’un campagnol ou d’une autre proie.

Il y a deux danses toujours en cours : la sublime chorégraphie des oiseaux chassant et joutant et planant sur le vent, et les photographes qui sont prévenus et soudain tous leurs objectifs sont tournés vers une direction, leurs ouvertures tirant au rythme d’une mitrailleuse.

Un hibou des marais perché sur un arbre mort au Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.

Un hibou des marais perché sur un arbre mort au Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.


Quartier de Susan

Un busard Saint-Martin en vol à la Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.

Un busard Saint-Martin en vol à la Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.


Jim Waterman

Un hibou des marais en vol au Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.

Un hibou des marais en vol au Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge.


John Ward


En haut : Un hibou des marais perché sur un arbre mort au refuge faunique national Shawangunk Grasslands. (Photo : Susan Ward) Milieu : Busard Saint-Martin en vol. (Photo : Jim Waterman) En bas : Un hibou des marais plongeant bas au-dessus des prairies. (Photo : Jim Ward)

“Ce qui est génial avec les Grasslands, c’est que c’est un endroit qui transcende l’affiliation politique, l’âge, le sexe, la race, l’ethnicité”, a déclaré Bethany Waterman, professeur d’anglais à la retraite de Pine Bush et “bird nerd” autoproclamée qui est présidente de la Amis de la réserve faunique nationale des prairies de Shawangunkun groupe de citoyens qui aide à collecter des fonds, à éduquer et à travailler avec le Fish and Wildlife Service. “Nous sommes tous ici simplement parce que nous aimons les oiseaux.”

Il y a aussi des observations extra-rares qui peuvent faire sensation dans le monde ornithologique régional et au-delà. Les membres du conseil parlent toujours avec enthousiasme de l’observation par Karen Maloy Brady d’un gyrfalconun rapace arctique qui est le plus grand faucon du monde. L’observation a fait des vagues dans la communauté des ornithologues – tout comme la photo de Buskey d’un pie-grièche migratrice qui est apparu un jour.

« Ils l’appellent « l’oiseau boucher », explique-t-elle, « parce qu’il empale sa proie sur des branches et des poteaux de clôture. Je n’avais aucune idée de ce que c’était, mais une fois que j’ai posté la photo, les gens sont devenus fous.

Reconquérir et préserver le territoire

Ralph Tabor se souvient du jour où les bulldozers sont arrivés et ont déchiré l’asphalte de l’ancien aérodrome.

Tabor est un ornithologue local qui a aidé à diriger la formation de Friends of Shawangunk Grasslands National Wildlife Refuge. Il a expliqué que les prairies sereines aux teintes dorées que nous regardions étaient autrefois connues sous le nom d’aéroport militaire de Galeville. Une fois la guerre terminée, l’armée a continué à utiliser l’aéroport pour l’entraînement du FBI, de l’US Marshall et de l’Académie militaire de West Point jusqu’à sa fermeture officielle en 1994.

“Il y a eu toutes sortes de rapports et d’observations d’OVNIS ici”, a déclaré Waterman. “Les gens voyaient les avions ou les parachutistes la nuit et pensaient qu’il s’agissait d’un OVNI ou d’une observation extraterrestre. Je suis beaucoup plus heureux d’être ici en train d’observer les oiseaux.

Il y a une tranquillité dans le refuge qui dément son passé militaire. Cette magnifique prairie se trouve dans le giron de la Shawangunk Ridge dans le comté d’Ulsteravec des vues majestueuses dans toutes les directions. La lumière du soleil de fin d’après-midi se disperse sur les prairies comme une couche de laque chaude, tenant tout à sa portée à un angle qui semble à la fois retenir et réfracter la lumière, comme si le pâturage était capable d’inhaler et d’expirer le soleil.

“Je ne peux pas conduire n’importe où près de lui sans avoir à m’arrêter”, a déclaré Mary Buskey, membre du conseil d’administration, qui est l’ambassadrice non officielle du refuge, accueillant tout le monde, fournissant des informations sur les différentes espèces et veillant à ce que les gens n’abusent pas du délicat écosystème. « La lumière est si belle ici et il y a des fleurs sauvages, des abeilles et toutes sortes d’oiseaux chanteurs. Et les nuages ​​? Leurs motifs ne cessent de m’étonner.

Alors que les prairies de Shawangunk semblent être dans un état entièrement naturel, Jared Green, un officier du FWS qui aide à superviser quatre refuges fauniques dans la région, a déclaré qu’il fallait une gestion active pour les conserver comme un habitat d’oiseaux dépendant des prairies.

“L’écosystème des prairies est devenu rare et existe à des niveaux bien inférieurs à ce qu’il était avant l’arrivée de l’Europe”, a déclaré Green. “Les gens viennent de partout parce qu’il y a des animaux sauvages ici qui ne peuvent être trouvés dans de nombreux endroits.”

Maintenant que la terre est préservée, la plus grande partie du travail de FWS “est de maintenir l’habitat”, ce qui signifie des brûlages contrôlés et une tonte régulière, a déclaré Green. Sans ces tactiques de gestion, la prairie passerait par un cycle naturel de succession, se transformant en arbustes ligneux et éventuellement en forêt. Ces cycles seraient interrompus par le feu d’un coup de foudre, mais “nous n’avons pas tendance à laisser les incendies de forêt brûler”, a déclaré Green.

L’environnement manque également d’herbivores majeurs comme le bison et le wapiti qui aident à ralentir le cycle. Ensuite, il y a la perte d’habitat en déclin rapide due au développement résidentiel et commercial qui laisse de grandes étendues de prairies comme celles-ci très difficiles à trouver.

Green et les membres du conseil attestent de la repousse rapide après les brûlages dirigés et les tontes, qui ont généralement lieu en mars ou au début d’avril, avant que les oiseaux chanteurs ne commencent à nicher. “Cela ressemblera à un paysage carbonisé et aride, mais dans les deux à trois semaines, la régénération commence et c’est sauvage”, a déclaré Waterman.

Des groupes de citoyens comme les Friends of the Shawangunk Grasslands sont des partenaires essentiels du Fish and Wildlife Service, aidant à collecter des fonds, à éduquer le public et à soutenir les efforts de l’agence pour protéger l’écosystème.

À cette fin, les Amis ont recueilli des fonds pour installer des bancs et des mangeoires à oiseaux, agrandir une plate-forme d’observation et organiser des événements qui favorisent la protection de la faune. Ils ont également établi un partenariat avec l’association des apiculteurs de la vallée de l’Hudson, qui a installé des ruches qui prospèrent grâce aux fleurs sauvages des prairies.

“Je n’oublierai jamais ce que Ralph m’a dit quand je suis arrivé”, a déclaré Waterman. “Il a dit que la différence entre un parc et un refuge est qu’un parc est pour les gens à recréer, et un refuge est pour la faune.”

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