The Mosquito Bowl : ‘Trois heures de pure joie’ au milieu des horreurs de la guerre | Sports américains

Oans l’île pacifique de Guadalcanal, deux régiments du Corps des Marines profitèrent d’un rare répit après la Seconde Guerre mondiale en décembre 1944. La veille de Noël, les 4e et 29e régiments s’affrontèrent dans un match de football surnommé le Mosquito Bowl. Ce n’était pas un jeu de ramassage. Les équipes comprenaient certains des meilleurs talents du football universitaire aux États-Unis, leurs listes comprenant des All-Americans, des capitaines d’écoles renommées et de futurs NFL joueurs ou recrues. Tragiquement, sur les 65 joueurs du jeu, 15 mourront l’année suivante, lors de la bataille la plus meurtrière de la guerre : Okinawa. Le journaliste et auteur lauréat du prix Pulitzer, Buzz Bissinger, ramène ce récit de guerre à l’attention du public à travers son nouveau livre, The Mosquito Bowl: A Game of Life and Death in World War II.

“Je pense que c’était la dernière fois que ces gars étaient autorisés à être des garçons, autorisés à faire quelque chose qu’ils aimaient”, dit Bissinger. «Pendant trois heures – pas si longtemps – ils se sont éloignés de l’entraînement et du combat et de ce qui pourrait arriver à Okinawa. C’était de la joie, de la joie pure, puis de retour à l’entraînement.

Le livre dresse le portrait d’un certain nombre de Marines qui se sont adaptés sur le terrain ce jour-là. Ils incluent John McLaughry, qui a joué pour l’Université Brown sous la direction de son père et entraîneur, DeOrmond “Tuss” McLaughry; Dave Schreiner, une fin remarquable pour le Wisconsin; et Tony Butkovich, qui a joué trois saisons pour l’Illinois avant une année exceptionnelle à Purdue.

“J’ai été très ému par Dave Schreiner”, déclare Bissinger. «Un All-American à deux reprises d’une petite ville agricole du Wisconsin… Il était personnellement effacé. [I was struck by] à quel point il était dur avec lui-même, son amour pour sa famille, l’amour que sa famille avait pour lui.

McLaughry « avait été un grand joueur de football qui a joué professionnellement [for the New York Giants]», explique Bissinger. «Tony Butkovich venait d’une ville minière au cœur de l’Illinois… Son père était un immigrant de Croatie qui ne parlait pas anglais. C’était un Américain de première génération qui est allé dans une grande université, tout comme deux de ses frères – trois des sept frères et sœurs qui sont allés dans de grandes universités.

Que McLaughry, Schreiner, Butkovich et d’autres grands du gril universitaire soient tous devenus des Marines n’était pas un hasard. Les Marines faisaient partie de la Marine, qui voyait de l’intérêt pour les joueurs de football à rejoindre l’armée.

“La marine croyait que le football américain semblait être la meilleure source d’entraînement au combat”, déclare Bissinger. «Beaucoup des choses apprises sur le terrain de football, vous en aurez besoin sur le champ de bataille: discipline, jouer dans la douleur, s’habituer à la violence, travail d’équipe. Toutes ces choses différentes, pensaient-ils, étaient inestimables.

Le combat est venu des mois après le Mosquito Bowl. Le livre raconte le cauchemar de 82 jours d’Okinawa, lorsque de nombreux joueurs du jeu et leurs collègues militaires se retrouveraient testés de manière inimaginable.

“J’ai été choqué de voir à quel point c’était horrible”, dit Bissinger. « Le combat est implacable, évidemment dangereux. Il ne vous quitte jamais.” Il ajoute qu’il était « au-delà de l’imagination d’aborder ce que les hommes ont vécu. Ils étaient prêts à se sacrifier, prêts à mourir pour leur pays.

Le livre met également en contraste les commandants militaires opposés à Okinawa – le général américain Simon B Buckner Jr et le général japonais Mitsuru Ushijima.

Buckner était “un homme bon, un grand patriote, a passé sa vie dans l’armée”, dit Bissinger, mais ajoute : “Il n’avait aucune expérience du combat. C’était un choix de compromis. Il y avait des luttes intestines constantes entre les Marines, la Marine et l’Armée. Ushijima, quant à lui, a utilisé “une préparation très méticuleuse” pour la bataille.

Et pourtant, note Bissinger, “le seul objectif des Japonais à ce moment-là… était de tuer autant d’Américains que possible dans l’espoir vain et franchement ridicule [the US] viendrait à la table des négociations. Le Japon a été horriblement trompé. Ils ont été trompés pendant toute la guerre. Je pense que c’était une illusion criminelle. Tant d’hommes sont morts – pas seulement des Américains mais des Chinois, des Thaïlandais, des Singapouriens, des Vietnamiens. [Japan] a refusé de démissionner jusqu’au largage de la bombe et à l’entrée de la Russie dans le [Pacific] guerre.”

Interrogé sur les similitudes entre son travail sans doute le plus connu, Friday Night Lights, et son dernier, Bissinger note: «Un point commun est que je n’ai jamais pensé à Friday Night Lights comme un livre sur le football. Il s’agit des implications sociales du football dans les petites villes américaines. Le Mosquito Bowl, pour moi, n’est pas un livre sur le football, mais sur l’influence du football dans l’armée.

Bien qu’il ne sache pas exactement comment il a découvert l’histoire du Mosquito Bowl, il suppose que cela aurait pu être en travaillant avec Caitlin Jenner sur un mémoire sur son père vétéran, qui a servi au jour J et a aidé à libérer Buchenwald.

« J’ai été frappé », dit Bissinger, « par le patriotisme du père de Caitlin. La puissance de leur relation m’a en quelque sorte poussé à faire des recherches, juste pour le plaisir, sur le sport et le football.

Il en a résulté un processus de recherche et d’écriture de cinq ans qui a même aidé l’auteur à en savoir plus sur son propre père vétéran, Harry G Bissinger. Bien que l’aîné Bissinger soit décédé en 2001, il y a eu des découvertes surprenantes sur son service militaire. Lui aussi était dans le Corps des Marines avec le 4e Régiment de Marines, servant sur Guadalcanal pendant le Mosquito Bowl, puis sur Okinawa.

“Il n’en a pas parlé”, dit Bissinger. “C’était trop douloureux. Il a continué sa vie. »

Pourtant, il a ajouté: «Cela m’a époustouflé, les possibilités. Il était peut-être au match. Il aimait boire… il aimait le jeu, il aimait le football.

De nombreux autres Marines ont fait de même à Guadalcanal à la fin de 1944. L’île avait été capturée aux Japonais plus tôt dans la guerre. Maintenant, il était utilisé pour l’entraînement. Le moral était bas alors que les hommes envisageaient où la guerre les mènerait dans l’année à venir et s’ils survivraient.

Pour remonter le moral des hommes, les cuivres ont accepté un match de football entre le 4 et le 29. Les régiments avaient longtemps débattu de ce qui prévaudrait s’ils se rencontraient un jour sur le terrain de football. Maintenant, ils auraient enfin l’occasion de régler les choses. Il y avait des poteaux de but, un terrain de taille réglementaire, des programmes de jeux, plus d’un millier de spectateurs et même une émission de radio sur le réseau du Corps des Marines.

Lorsqu’on lui a demandé ce que cela faisait de tomber sur un programme réel du jeu, Bissinger a déclaré: «C’était excitant. Ce n’était pas si difficile de trouver certains d’entre eux en ligne. Il a ajouté: “C’était juste cool de voir un programme réel d’un match de football à Guadalcanal.”

L’auteur est cependant hanté par ce qui est arrivé aux joueurs qui ont perdu la vie quelques mois seulement après le match, à Okinawa.

“Écrire sur les hommes qui sont morts était douloureux et difficile”, dit Bissinger. « Je pense beaucoup à ces hommes. Il n’y avait pas de joie à écrire à leur sujet, mais une immense tristesse. Ils avaient toute la vie devant eux. Ils auraient dû avoir des opportunités, que ce soit d’être mariés, divorcés, d’avoir des enfants, d’avoir un bon travail, d’avoir un travail qu’ils n’aimaient pas. Toutes les expériences de la vie ont été étouffées à cause de la guerre.

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