Un étudiant de l’USC gagne gros pour un dispositif de capture de déchets plastiques – USC Viterbi

Nagarajah a reçu un prix de 25 000 $ pour faire progresser l'appareil, qui empêche les débris de plastique de s'écouler à travers les systèmes de drainage du quartier et de polluer les océans.  Photo/Lauren Silberman.

Nagarajah a reçu un prix de 25 000 $ pour faire progresser l’appareil, qui empêche les débris de plastique de s’écouler à travers les systèmes de drainage du quartier et de polluer les océans. Photo/Lauren Silberman.

En se promenant dans les rues animées de sa ville natale de Colombo, au Sri Lanka, Thiloshon Nagarajah a remarqué les déchets plastiques étouffant les égouts à ciel ouvert qui traversent la ville. Comme dans de nombreuses régions où les systèmes d’égouts sont sous-développés, à Colombo, les eaux usées, les débris et les déchets, y compris les bouteilles et les sacs en plastique, s’écoulent directement à travers des fossés ou des canaux dans l’océan.

Le plastique dans les océans est un problème sérieux, tuant plus de 100 000 animaux marins et 1 million d’oiseaux marins chaque année. En tant qu’étudiant en ingénierie soucieux de l’environnement, Nagarajah savait qu’il devait faire quelque chose pour aider.

Aujourd’hui étudiant à la maîtrise en informatique à l’USC, Nagarajah a mis au point un dispositif qui empêche les débris de plastique de s’écouler dans les systèmes de drainage des quartiers et de polluer les océans. Son mantra ? En matière de pollution plastique, mieux vaut prévenir que guérir.

Un étudiant de l’USC gagne gros pour un dispositif de capture de déchets plastiques – USC Viterbi

Nagarajah est étudiant à la maîtrise en informatique à l’USC. Photo/Tamoghna Sarkar.

“Il y a beaucoup de projets à grande échelle qui tentent de capturer le plastique déjà existant, ce qui est formidable”, a déclaré Nagarajah. «Mais la meilleure chose à faire est de l’arrêter là où il vient. Nous devons l’empêcher d’atteindre l’océan en premier lieu.

À la mi-novembre 2022, Nagarajah a découvert que son projet était l’un des 5 meilleurs finalistes de l’IBM Call for Code Global Challenge parmi des milliers de candidatures à travers le monde, y compris des équipes professionnelles.

Lors d’une cérémonie de remise de prix à New York le 9 décembre, Nagarajah classé premier finaliste à la compétition, remportant 25 000 $ pour faire progresser la technologie, appelée PPiainsi que l’assistance à la mise en œuvre par les ingénieurs d’IBM.

Simple mais efficace

Ce n’était pas le premier succès de Nagarajah. En décembre 2021, Nagarajah et son équipe ont remporté le premier prix du Concours de cas d’innovation Call for Code Education d’IBM pour leur application mobile d’apprentissage en ligne qui permet aux étudiants du monde entier d’accéder à l’apprentissage à distance sans avoir besoin d’un Internet rapide ou fiable.

Au printemps dernier, il suivait un cours sur systèmes cyber-physiques autonomes lorsque l’e-mail du concours Call for Code a atterri dans sa boîte de réception. Le timing était parfait. Il savait exactement ce qu’il voulait développer : un dispositif autonome pour prévenir la pollution plastique.

“Dans les pays aux ressources insuffisantes, les projets de nettoyage coûteux et à grande échelle sont tout sauf un rêve”, a déclaré Nagarajah. “Je savais que nous avions besoin d’une initiative de nettoyage du plastique simple mais efficace, axée sur les consommateurs de tous les jours.”

Nagarajah a testé le prototype final dans la piscine de son complexe de logements étudiants.

Nagarajah a développé la technologie à partir de zéro au cours de trois semaines, testant le prototype final dans la piscine de son complexe de logements étudiants. Peu coûteux (le prototype n’a coûté que 30 $ à construire) et léger, il peut être installé par quiconque souhaite empêcher les débris de plastique de s’écouler dans les systèmes de drainage de son quartier.

“Chaque maison a ses propres drainages qui se connectent à tous les autres”, a déclaré Jembulingam. “Vous pouvez placer l’appareil dans le drainage géré par votre maison, vous en avez donc le contrôle.”

Alimentée par l’IA, la caméra de l’appareil surveille les débris entrants, interceptant les produits nocifs comme le plastique, le polyéthylène et l’étain. Un bras mécanique avec un treillis métallique est alors déployé pour attraper les débris entrants, qui sont stockés et retirés périodiquement par l’utilisateur.

Nagarajah a construit un modèle d’IA qui utilise la reconnaissance d’objets pour différencier les déchets organiques et plastiques dans le canal d’eau. Une fois qu’elle a identifié le plastique, l’IA envoie un message au conducteur du moteur pour démarrer un moteur électrique, qui commence à faire tourner les roues et transfère le plastique dans la poubelle.

L’utilisateur peut surveiller l’utilisation de l’appareil pour voir la vie marine estimée enregistrée par son appareil sur une application. Nagarajah estime que 400 animaux et oiseaux marins pourraient être sauvés en utilisant un seul appareil pendant un an.

Faire un vrai changement

Nagarajah pense qu’il s’agit du premier produit de ce type destiné aux consommateurs individuels. Alors que des treillis métalliques ont été utilisés pour attraper les plastiques dans le monde entier, le système est généralement mis en œuvre par les autorités ou les ONG.

“N’importe qui peut acheter ce produit sur le marché et le garder à côté de sa maison et de son système de drainage à ciel ouvert”, a déclaré Nagarajah. “Cela s’adresse principalement aux bons samaritains qui veulent changer les choses.”

À Colombo par exemple, Nagarajah estime que 19 appareils placés sur chacun des drainages de la ville pourraient capter la pollution plastique de 100 000 consommateurs, soit environ 2 tonnes par an. Il espère que les communautés de tout le Sri Lanka, et au-delà, seront intéressées à utiliser l’appareil pour nettoyer leurs propres voies navigables. Il est déjà passé à la prochaine phase de développement : rendre l’application autosuffisante.

“À l’heure actuelle, lorsque l’appareil IOT trouve le plastique, il stocke les informations dans l’appareil lui-même”, a déclaré Nagarajah.

“Lorsqu’un téléphone s’approche de l’appareil, il envoie les informations à l’appareil et au cloud. La prochaine version sera connectée à un réseau Wi-Fi à proximité pour envoyer les informations directement.

Il s’agit du cinquième Call for Code Global Challenge, une initiative mondiale pluriannuelle qui incite les développeurs à résoudre des défis mondiaux urgents avec des solutions logicielles durables. Nagarajah espère que son impact se fera sentir bien au-delà des frontières de son propre pays.

« Si vous êtes végétalien ou si vous êtes un activiste, vous êtes un individu qui travaille pour faire changer les choses. Si vous voulez arrêter la pollution plastique, cet instrument vous aidera à le faire », a déclaré Nagarajah.

“Même quelques-uns de ces instruments peuvent apporter un changement énorme stratégiquement placés dans des points à travers la ville. J’ai l’impression que cela a le potentiel d’avoir un réel impact et un réel changement.

Publié le 18 janvier 2023

Dernière mise à jour le 18 janvier 2023

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