Une étude examine des astéroïdes “indestructibles” plus anciens que notre système solaire !

L'astéroïde Itokawa photographié par la sonde Hayabusa de l'Agence spatiale japonaise.  (JAXA/NASA/JPL)

L’astéroïde Itokawa photographié par la sonde Hayabusa de l’Agence spatiale japonaise.

(JAXA/NASA/JPL)

Le succès retentissant de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA, qui a fait dérailler un astéroïde, est encore frais dans notre mémoire. Cependant, nous aurons peut-être besoin de quelque chose de plus puissant que la poussée cinétique de DART pour nous attaquer au groupe d’astéroïdes le plus notoire et presque indestructible flottant dans notre système solaire – les astéroïdes à tas de décombres.

Ces astéroïdes dangereux diffèrent énormément des astéroïdes monolithes classiques bien connus en termes de conception, de durée de vie et de durabilité. Et contrairement aux astéroïdes monolithes, qui sont constitués d’un bloc de roche solide et mesurent près de quelques kilomètres de diamètre, les astéroïdes en tas de décombres sont littéralement un tas de décombres.

Ils ont émergé entièrement des restes d’un astéroïde monolithique préexistant qui avait subi une destruction totale ou partielle. De plus, on savait très peu de choses sur leur durabilité et leur durée de vie – jusqu’à maintenant !

Jetant un coup d’œil dans les profondeurs du tas de décombres

Une recherche dirigée par l’Université Curtin a montré que le fait de s’élever des ruines de monolithes géants a rendu les astéroïdes de tas de décombres relativement immunisés contre les impacts de collision.

L’étude a analysé les trois minuscules particules de poussière de l’astéroïde Itokawa de 535 mètres de long en forme de cacahuète – amené sur Terre par le vaisseau spatial Hayabusa de l’Agence spatiale japonaise en 2010 – à l’aide d’une analyse complémentaire en deux étapes.

La première technique a tiré un faisceau d’électrons sur la particule et détecté des électrons qui ont été diffusés en arrière, pour déterminer si la roche avait été choquée par un impact de météore. La seconde, la datation argon-argon, a utilisé un faisceau laser pour mesurer la quantité de désintégration radioactive qui s’était produite dans le grain de sable, afin de déterminer l’âge d’un tel impact de météore.

Grain de sable de l'astéroïde Itokawa.  (Celia Mayers / Université Curtin / via EurekAlert)

Grain de sable de l’astéroïde Itokawa.

(Celia Mayers / Université Curtin / via EurekAlert)

Les résultats surprenants de ces expériences ont révélé que l’impact massif qui a détruit l’astéroïde parent d’Itokawa, long de 20 kilomètres, s’est produit il y a plus de 4,2 milliards d’années, ce qui signifie que cet astéroïde en tas de décombres est antérieur au système solaire lui-même !

De plus, les scientifiques qui ont jeté un coup d’œil au cœur de ces roches spatiales résistantes ont découvert le secret de leur survie – un noyau creux, qui amplifie leur capacité à absorber les chocs.

Étant un tas de décombres, Itokawa est poreux à environ 40%, ce qui signifie que la majeure partie de l’espace à l’intérieur de l’astéroïde est vide. Ainsi, comme si vous pressiez une balle anti-stress, chaque collision écrase simplement les vides entre les rochers au lieu de les briser.

Des idées pour détourner le destin

Ajoutant à cette situation déjà précaire, de récentes missions d’astéroïdes ont révélé que ces morceaux d’astéroïdes monolithes brisés sont beaucoup plus abondants dans la ceinture d’astéroïdes que nous ne le pensions auparavant. Même Dimorphos, l’astéroïde dévié par la mission DART de la NASA, est un tas de décombres !

“Maintenant que nous avons découvert qu’ils peuvent survivre dans le système solaire pendant presque toute son histoire, ils doivent être plus abondants dans la ceinture d’astéroïdes qu’on ne le pensait auparavant. Il est donc très probable que si un gros astéroïde se précipite vers la Terre, il serait être un tas de décombres », explique le professeur agrégé Nick Timms, co-auteur de cette étude.

Les auteurs de l’étude estiment que ces nouvelles informations sur les astéroïdes en tas de décombres pourraient être un avantage supplémentaire pour nous, nous rapprochant un peu plus de la gestion de ces astéroïdes s’ils nous surprenaient.

En fait, le professeur Timms a déjà une solution potentielle : “Une approche plus agressive comme l’utilisation de l’onde de choc d’une explosion nucléaire à proximité pour faire dévier un astéroïde en tas de décombres sans le détruire.”

Nous avons encore beaucoup de chemin à parcourir en matière de défense planétaire, et notre curiosité constante ne manquera pas de renforcer la sécurité de l’humanité alors que nous continuons à nous aventurer dans les inconnues de l’univers !

Cette étude a été publiée dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences et accessible ici

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