Vente Rainier Connect : Un signe que Tacoma a dilapidé Click Network

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Les camionnettes Click Network en mars 2015 sont assises devant les bureaux de Tacoma Public Utilities.

La tribune des nouvelles

Tacoma, dans l’évaluation brutale de l’ancien maire Bill Baarsma, a une longue histoire de “se faire jouer”.

« C’est presque comme si nous étions des idiots », dit-il.

Baarsma et moi avons parlé par téléphone cette semaine. Il était en vacances à Hawaï, mais pour une raison quelconque, il a décroché le téléphone. j’ai appelé pour la vente potentielle de Rainier Connectle fournisseur local de téléphone, de télévision et d’Internet, pour Infrastructure de palissadeune entreprise ayant des liens avec l’Australie et la Nouvelle-Zélande.

Plus précisément, j’ai appelé parce que l’accord récemment annoncé, pour une somme non divulguée, met une fois de plus l’avenir du Click Network de Tacoma sous les projecteurs. Baarsma a joué un rôle dans la création du Click Network il y a environ 30 ans, alors qu’il siégeait au conseil municipal.

Comme l’a rapporté Debbie Cockrell de The News Tribune, l’accord proposé permettrait à Palisade de se glisser dans le contrat de location existant de Rainier Connect avec la ville de Tacoma, en attendant l’approbation de la ville et de Tacoma Public Utilities, entre autres. L’entité mondiale pourrait alors accéder au réseau Click appartenant à la municipalité, tout comme Rainier Connect le fait actuellement, pour vendre des services de câble et Internet aux consommateurs locaux.

Cette perspective, dans l’esprit de Baarsma, représenterait le gaspillage massif d’un actif que Tacoma a eu la prévoyance (et la bonne chance) d’investir et de construire bien avant que l’Internet municipal ne soit cool.

Affichant ses fioritures typiquement historiques, Baarsma l’a comparé à des choses comme l’original Narrows Bridge et l’hôtel Tacoma, des chances uniques que nous avons bâclées et laissées glisser entre nos doigts.

Un peu dramatique ? Bien sûr. Mais l’ancien maire a raison : au cours des dernières années, à une époque où d’autres villes tueraient pour ce que Tacoma a déjà – l’infrastructure pour offrir un service Internet aux résidents en tant que service public – nous avons semblé déterminés à tâtonner il loin.

« Nous avions le plus grand système de télécommunications appartenant à une municipalité en Amérique du Nord lorsque le Click Network a été créé », a déclaré Baarsma. «Il y a eu beaucoup de ces histoires au fil des ans, de Tacoma manquant. C’est frustrant. Je suis extrêmement fier de ce que nous avons accompli et j’espère que nous pourrons réussir dans d’autres domaines, mais bon sang, c’est difficile à accepter.

Revenons en arrière un instant. Comme les lecteurs s’en souviendront peut-être, début 2019 le conseil municipal de Tacoma a voté en faveur d’un partenariat public-privé avec Rainier Connectaboutissant finalement à un pacte de 20 ans permettant au fournisseur local d’exploiter son service municipal de câble et Internet Click. C’était une grosse tâche avec beaucoup de processus publics. Mais au-delà de tous les détails techniques, des analyses coûts-avantages et des ramifications juridiques potentielles (plus à ce sujet dans un instant), la question à laquelle la ville était aux prises était simple :

Tacoma devrait-il utiliser le réseau câblé et à large bande qu’il a construit dans les années 1990 pour aller «tout compris», comme il était caractérisé à l’époque, avec TPU offrant un service Internet aux résidents comme tout autre service public?

Ou, compte tenu des coûts et des engagements potentiels, serait-il préférable de s’associer à un fournisseur privé local pour atteindre le même objectif, en veillant à ce que les résidents aient des options au-delà des conglomérats de câbles tout en protégeant la ville et les résultats de TPU dans le processus ?

Tacoma a choisi ce dernier, pour diverses raisons compliquées, comme nous l’avons déjà discuté. Et à l’époque, l’accord conclu avec Rainier Connect – une entreprise familiale avec plus de 100 ans d’histoire du comté de Pierce – était considéré comme le meilleur compromis. La ville a conservé la propriété de son réseau, tandis qu’une entreprise locale ayant des liens de longue date avec la communauté a pu faire des affaires en utilisant notre réseau.

Le problème? Maintenant, seulement deux ans après la prise de contrôle de Rainier Connect, la vente potentielle du fournisseur de câble et d’Internet à une société mondiale d’infrastructures et d’actifs sans lien avec Tacoma ou le comté de Pierce semblerait menacer le fondement de cette décision.

Bien sûr, ce n’est pas Comcast et ce n’est pas Wave, mais à quel point est-ce vraiment différent ? Tout au long du long processus qui a conduit à la décision de Tacoma de conclure un partenariat public-privé avec Rainier Connect, la ville a entendu à maintes reprises que le maintien d’éléments de contrôle local était important pour les résidents. Nous avons construit le Réseau Click pour Tacoma, pas pour qu’une entreprise d’une autre partie du monde en profite.

Ensuite, il y a les choses que nous savons maintenant et que nous ne savions pas alors, qui rajoutent du sel aux blessures.

Au-delà des inquiétudes selon lesquelles se lancer dans l’Internet et la télévision serait une perte d’argent pour la ville, l’une des principales raisons pour lesquelles le plan «tout compris» de Tacoma Public Utilities a été abandonné se résumait à la légalité: Tacoma était poursuivi par un groupe de Les contribuables de TPU qui ont fait valoir qu’il était illégal pour TPU de subventionner les activités de télévision et d’Internet de Click, et il y avait une crainte légitime que la ville perde.

Mais Tacoma n’a pas perdu. La cour d’appel de l’État a statué en faveur de la ville fin 2019mois après que Tacoma a décidé de s’associer à Rainier Connect. Bien qu’il y ait eu une chance que l’affaire soit portée devant la Cour suprême de l’État, cela ne s’est pas produit non plus. Essentiellement – du moins à l’époque – le plan tout compris a survécu à une contestation judiciaire.

Plus récemment, alors que la reconnaissance du fait qu’Internet est devenu un service essentiel s’est accrue, la législature de l’État a pris des mesures pour rendre créer plus facilement des réseaux Internet appartenant à la municipalité. L’année dernière, les législateurs ont adopté une loi donnant aux districts de services publics et aux municipalités locales le pouvoir légal de vendre des services à large bande directement aux abonnés. Cet élan à l’échelle de l’État vient en même temps que l’administration Biden a mis des milliards de dollars fédéraux à disposition pour l’expansion du haut débit.

Le recul est de 20-20, mais ça pique.

Avance rapide jusqu’au présent, et la question devient : où allons-nous à partir de maintenant ? Bien que la ville ait techniquement le pouvoir de rejeter l’accord par le biais de son accord avec Rainier Connect si elle détermine que la vente proposée violerait les termes et conditions convenus, cela semble être un résultat improbable, à moins de révélations majeures, en particulier compte tenu des ramifications potentielles. de recommencer.

Selon la porte-parole de la ville de Tacoma, Maria Lee, Rainier Connect n’a pas encore soumis d’avis écrit officiel de la vente proposée. Une fois que cela se produira, le compte à rebours commencera sur la décision de la ville.

Jusque-là, les résidents de Tacoma doivent réfléchir à ce qui aurait pu être – et à l’avenir.

Palisade Investment sera-t-il mauvais pour l’avenir du service Internet à Tacoma ? Il n’y a aucun moyen de savoir. Pouvez-vous blâmer Rainier Connect de vouloir vendre, en saisissant une opportunité de premier ordre qui, selon le président et chef de la direction, Brian Haynes, sera bonne pour le réseau, les clients et les employés actuels de Rainier Connect ? Bien sûr que non. C’est du business.

Pourtant, en ce qui concerne le Click Network, il est difficile de ne pas avoir l’impression d’avoir laissé tomber la balle, encore une fois.

« C’est exaspérant. Ça te colle à la gorge », a déclaré Baarsma.

“Et c’est une histoire qui semble se répéter à Tacoma.”

Matt Driscoll est chroniqueur au News Tribune et rédacteur d’opinion du journal. Récipiendaire du prix du président McClatchy, Driscoll est passionné par Tacoma et s’efforce de raconter des histoires qui, autrement, ne seraient pas racontées.

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