Vivre pour le plaisir par Emily A Austin – un guide épicurien du bonheur | Livres de philosophie

No on rêverait aujourd’hui de pratiquer la physique, la médecine ou la biologie des anciens Grecs. Mais leurs réflexions sur la façon de vivre restent éternellement inspirantes. PlatonAristote et les stoïciens ont tous eu leurs évangélistes du XXIe siècle. C’est maintenant au tour d’Épicure, et son défenseur est la philosophe américaine Emily A Austin.

Vivre pour le plaisir est susceptible d’évoquer des sentiments de déjà-vu. L’une des raisons pour lesquelles la «sagesse ancienne» est si durable est que la plupart des penseurs sont arrivés à des conclusions très similaires sur certains points clés. Ne vous laissez pas séduire par les tentations superficielles de la richesse ou de la gloire. Poursuivez ce qui a une réelle valeur pour vous, pas ce que la société vous dit être le plus important. Soyez le souverain de vos désirs, pas leur esclave. N’ayez pas peur de la mort, car seuls les superstitieux craignent le châtiment divin.

Plus ces affirmations sont générales, plus il est facile de s’entendre. Mais lorsque nous nous penchons sur ce qui différencie les différents philosophes, ce qui ressemble au bon sens universel peut soudainement sembler un peu farfelu.

Le trait distinctif d’Épicure est son insistance sur le fait que le plaisir est la source de tout bonheur et la seule chose vraiment bonne. D’où l’usage moderne d’« épicurien » pour signifier gourmand. Mais Epicure n’était pas un hédoniste débauché. Il pensait que le plus grand plaisir était ataraxie: un état de tranquillité dans lequel nous sommes libérés de l’anxiété. Cela soulève les soupçons de publicité mensongère – l’absence d’anxiété peut être agréable, mais peu de gens diraient que c’est vraiment agréable.

Pourtant, dans un monde où même la possibilité de manquer quelque chose inspire la peur, l’absence d’anxiété semble assez attrayante. Comment pouvons-nous l’obtenir? Principalement en satisfaisant les bons désirs et en ignorant le reste. Epicure pensait que les désirs pouvaient être naturels ou non naturels, nécessaires ou inutiles. Nos désirs naturels et nécessaires sont peu nombreux : nourriture saine, logement, vêtements, compagnie. Tant que nous vivons dans une communauté stable et solidaire, ils sont faciles à réaliser.

Nous devenons anxieux lorsque nous consacrons de l’énergie à poursuivre des choses qui ne sont pas naturelles, inutiles ou les deux. De tels désirs sont « extravagants ». Ils ne sont pas toujours mauvais, mais ils ne doivent être appréciés que si l’occasion se présente, et non recherchés activement. Le sexe et la gastronomie entrent dans cette catégorie. “Ceux qui ont le moins besoin d’extravagance en profitent le plus”, écrit le philosophe. Croire que seule la haute cuisine est assez bonne pour vous est une recette pour l’insatisfaction.

Les désirs contre nature et inutiles, tels que la richesse, le pouvoir, la célébrité ou la vie éternelle, sont considérés comme « corrosifs », à éviter comme la peste. Ils nous privent de toute chance de sentir que nous en avons assez. Il y a toujours plus de richesse, de vie ou de pouvoir à avoir et donc si nous les voulons, nous ne pouvons jamais être satisfaits.

La clarté et la concision de la prose d’Austin signifient qu’elle couvre beaucoup plus de détails de la pensée épicurienne dans ses 24 courts chapitres. Toute personne séduite par la mode récente du stoïcisme devrait lire son livre pour voir pourquoi leur plus grand rival contemporain offre un meilleur modèle de vie. Les stoïciens nous disent que la seule chose qui compte c’est la vertu, qu’il faut être indifférent quand des êtres chers meurent, et que l’univers fonctionne providentiellement, donc finalement rien n’y est mauvais. Épicure était suffisamment réaliste pour accepter que les circonstances extérieures peuvent rendre la vie intolérable, que le chagrin est naturel et réel et que la merde arrive.

Il nous parle à tous, mais n’offre pas une prescription universelle pour la grande vie. Se libérer de l’anxiété est une bonne chose, toutes choses étant égales par ailleurs, mais beaucoup diraient que la volonté de se passer de la tranquillité est ce qui leur a permis de se dépasser et de vivre une vie plus remplie. Austin montre finalement qu’Epicurus est un très bon guide sur le voyage de la vie, mais vous devriez également laisser d’autres penseurs vous montrer.

Living for Pleasure: An Epicurean Guide to Life est publié par l’Université d’Oxford USA (£16). Pour soutenir le Guardian and Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer.

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