Les généticiens s’excusent pour le rôle de l’eugénisme par l’American Society of Human Genetics

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Au monde Le groupe de généticiens humains le plus important et le plus connu s’est excusé mardi pour le rôle que certains de ses premiers dirigeants ont joué dans le mouvement eugéniste américain, ainsi que pour les manières néfastes dont le domaine a été utilisé pour alimenter le racisme et la discrimination.

L’American Society for Human Genetics, qui compte 8 000 membres, “cherche à prendre en compte et s’excuse sincèrement pour son implication et son silence sur l’utilisation abusive de la recherche en génétique humaine pour justifier et contribuer à l’injustice sous toutes ses formes”, a déclaré l’organisation de 75 ans. Conseil d’administration a déclaré dans un communiqué.

Ce geste dramatique survient deux décennies après la conclusion du projet du génome humain, qui a révélé que les humains du monde entier partagent 99,9 % de leur matériel génétique. En conséquence, les généticiens sont parvenus à un consensus mondial sur le fait que la «race» est purement une construction sociale – bien qu’elle ait des conséquences dans le monde réel – sans aucun fondement en biologie. Les excuses viennent également au milieu d’une augmentation de crimes haineux et tueries de masse inspiré par la suprématie blanche et les théories du complot sur la composition démographique du pays.

Les racines de la «théorie du grand remplacement» alimentent le suspect de la fusillade de Buffalo

Aaron Blake de The Fix analyse comment et pourquoi les conservateurs ont continué à adopter la théorie raciste du « grand remplacement », même après qu’elle ait été liée à des fusillades de masse. (Vidéo : JM Rieger/The Washington Post)

La décision de la société de s’excuser fait suite à une enquête de 18 mois menée par les manifestations de 2020 contre la brutalité policière qui ont culminé mardi avec la publication publique d’un rapport de 27 pages dans lequel elle a passé en revue son propre passé et annoncé des recommandations pour réparer les dommages causés au fil des générations.

Parmi les actions immédiates décrites dans “Facing Our History, Building an Equitable Future”, la société a retiré le nom du généticien du début du XXe siècle William Allan de sa plus haute distinction annuelle pour ses contributions exceptionnelles dans le domaine. Allan, médecin et eugéniste de Caroline du Nord, “a encouragé la stérilisation d’individus présentant des traits indésirables”, selon le rapport.

Par sa participation et son silence sur l’eugénisme et le racisme scientifique, le domaine de la génétique s’est également fait du mal, note le rapport.

Alors que le décodage du génome a conduit à la grande promesse de la médecine personnalisée, un manque de diversité parmi les participants à la recherche génétique menace de compromettre la découverte de traitements, de mesures préventives et de remèdes contre les maladies, a déclaré Brendan Lee, directeur du département de génétique moléculaire et humaine à Baylor College of Medicine et président du conseil d’administration de l’ASHG. Environ 78% des participants à la recherche génétique dans le monde sont d’ascendance européenne, en partie à cause de la méfiance de nombreux non-Européens envers le domaine compte tenu des dommages passés et du manque criant de diversité parmi les chercheurs, note le rapport.

L’acte d’expiation pour le passé est un impératif moral, mais il est également intimement lié aux objectifs scientifiques de l’organisation, a déclaré Lee.

Ce dernier, a-t-il dit, « exige que non seulement nous en tant que chercheurs, mais aussi nos électeurs, nos participants, la communauté au sens large, bâtissent la confiance. … Parce que si nous ne réparons pas le genre de défis moraux qui viennent de notre passé, il est très difficile d’avancer vers l’avenir.

Eugénisme, nazis et esclavage

La Société a été fondée en 1948, à la suite de la Seconde Guerre mondiale et les atrocités de l’Allemagne naziequi pratiquait l’eugénisme contre les Juifs, les personnes handicapées, les personnes LGBTQ+ et d’autres personnes qui ne se conformaient pas aux fausses notions de pureté raciale et d’aptitude génétique.

Le racisme pseudoscientifique avait alors été guidé pendant des siècles par de profonds préjugés chez les Américains européens, qui l’avaient utilisé comme justification de l’esclavage, de la brutalité et de la discrimination contre ceux qu’ils jugeaient inférieurs.

L’avènement de l’eugénisme, un terme inventé en 1883 par le polymathe britannique Francis Galton et défini comme la science de l’amélioration de la race humaine “par une meilleure reproduction”, reposait sur un désir similaire des Européens de dominer, ainsi que sur les peurs culturelles omniprésentes de la fois.

Le mouvement a gagné en popularité aux États-Unis à la fin du 19e siècle et au début du 20e siècle, car une redécouverte des lois sur l’héritage de Gregor Mendel a conduit à croire que la plupart des traits étaient génétiquement déterminés et hérités, selon le rapport. “On craignait également que la” supériorité anglo-saxonne “ne soit menacée alors que l’immigration en provenance d’Europe de l’Est et du Sud augmentait et que l’esclavage prenait fin aux États-Unis.”

En 1910, Charles Davenport, un zoologiste formé à Harvard, a créé le Eugenics Record Office au Cold Spring Harbor Laboratory à Long Island. Le bureau a interrogé les familles pour étudier l’hérédité des attributs, parmi lesquels la «faiblesse d’esprit», la criminalité et l’alcoolisme. Davenport a également étudié des personnes d’ascendance africaine et européenne par crainte que “ceux qui pourraient se faire passer pour des Blancs polluent le pool génétique des Blancs… Cette peur du mélange racial était également un moteur clé du plaidoyer public de l’ORE”, indique le rapport.

Le surintendant du bureau, Harry Laughlin, a élaboré une loi type qui a servi de modèle pour les lois sur la stérilisation forcée dans plusieurs États américains. En 1931, 30 États avaient adopté de telles lois ciblant ceux qui étaient considérés comme génétiquement indésirables. L’Allemagne nazie s’est également inspirée du prototype de Laughlin, note le rapport.

Le premier transport de Juifs à Auschwitz était de 997 adolescentes. Peu ont survécu.

Au lendemain de la Seconde Guerre mondiale, l’utilisation par l’Allemagne de l’eugénisme pour stériliser de force des centaines de milliers de personnes et assassiner des millions de personnes avait refroidi l’intérêt public et scientifique américain pour le mouvement.

Le mandat initial de l’ASHG était de restaurer la crédibilité sur le terrain, et pourtant le rapport fait état d’échecs répétés à cet égard pendant environ quatre décennies.

“Le rapport et ses conclusions sont douloureux et documentent une histoire qui doit être racontée et enseignée afin que nous puissions empêcher une résurgence”, du racisme génétique, a déclaré Lee dans un communiqué publié avec le rapport.

Neuf des premiers dirigeants de l’association ont occupé de hautes fonctions au sein de l’American Eugenics Society, dont trois pendant leur mandat de président de l’ASHG, selon le rapport. Cinq présidents qui ont servi dans les années 1950 – Lee Dice, Curt Stern, Franz Kallmann, Madge Macklin et Laurence Snyder – ont soutenu la stérilisation forcée des personnes jugées génétiquement inaptes, y compris celles souffrant de handicaps physiques et intellectuels, de maladies héréditaires et de maladies mentales. Un autre président de l’ASHG, Claude Nash Herndon, a joué un rôle clé dans le programme de stérilisation eugénique de la Caroline du Nord, qui ciblait principalement Femme noire. Il a préconisé de nommer le prix le plus prestigieux du groupe après son mentor, William Allan, en 1961, selon le rapport.

En revanche, le rapport met également en évidence les commentaires anti-eugéniques de certains présidents de l’ASHG et note que l’enquête n’a pas révélé “d’activités ou de positions” que le groupe dans son ensemble “a adoptées et qui ont directement contribué à faire avancer le mouvement eugéniste”. Pourtant, il a déclaré que ses dirigeants n’avaient pas fait grand-chose pour empêcher l’adhésion ou l’inclusion dans les forums de personnes qui promouvaient les théories eugéniques.

La société est également restée largement silencieuse sur la recherche génétique contraire à l’éthique et les affirmations infondées selon lesquelles elle ciblait des personnes appartenant à des groupes minoritaires après l’adoption de la loi de 1964 sur les droits civils.

Par example, selon le rapport, l’ASHG a répondu de manière inadéquate aux affirmations du psychologue Arthur Jensen et du physicien William Shockley – qui n’avaient ni expérience ni formation en génétique – selon lesquelles les Noirs étaient intellectuellement inférieurs en raison de leur génétique. La publication en 1994 de “The Bell Curve”, qui avançait des arguments tout aussi spécieux sur la “race” et l’intelligence, a également suscité des réactions mitigées.

Ce fut également le cas au plus fort des luttes pour les droits civiques dans les années 1960 et 1970, lorsque les racistes utilisaient la drépanocytose et le trait drépanocytaire pour mettre en garde contre les relations interraciales et refuser des emplois, des assurances et le service militaire aux Afro-Américains. (La maladie et le trait, qui se sont développés de manière évolutive pour aider à protéger les gens contre le paludisme, n’affectent pas exclusivement les personnes d’ascendance africaine.)

Mais le rapport dresse également le portrait d’une organisation qui, au cours des deux dernières décennies, a évolué pour devenir plus militante et plus ouverte.

Briser une croyance “profondément enracinée”

Au début des années 2000, les découvertes du projet du génome humain ont souligné la justesse de cette voie.

Le code génétique humain démêlé ne supporte pas la notion de “races” distinctes qui ont été historiquement attribuées à la population mondiale – des catégories conçues par ceux d’ascendance européenne qui se placent au sommet de la hiérarchie, a déclaré Charles Rotimi, président sortant de ASHG et directeur scientifique de la branche des maladies héréditaires des National Institutes of Health.

Et pourtant, ce message – ainsi que le consensus scientifique selon lequel tous les humains modernes sont apparus en Afrique environ 300 000 ans avant que de petites bandes ne commencent à migrer il y a environ 60 000 ans – a mis du temps à pénétrer le grand public, a déclaré Rotimi.

“J’appelle cela des insinuations génétiques”, a-t-il déclaré. “C’est le sentiment que ces catégories raciales ont une manière génétique de les définir, ce qui n’a jamais été vrai.”

Les variations relativement infimes parmi les humains peuvent être observées entre les individus, les familles ou les groupes de population plus larges, a-t-il dit, mais «essayer d’utiliser la génétique pour définir les groupes raciaux, c’est comme essayer de trancher de la soupe. Vous pouvez le couper comme vous le souhaitez, mais la soupe restera mélangée.

Cependant, penser aux humains en termes de race génétique est profondément enraciné et « est très, très difficile à déraciner… Certaines personnes en retirent un avantage et ne veulent pas le laisser partir », a-t-il déclaré. D’autres craignent de perdre la capacité de suivre les effets du racisme.

Les Académies nationales des sciences, de l’ingénierie et de la médecine explore des descripteurs de groupes génétiques de population qui pourraient se substituer à des groupes raciaux historiques, le cas échéant dans la recherche génétique. Mais des catégories distinctes, y compris celles basées sur l’ascendance, sont insaisissables en raison du mélange génétique qui s’est produit au cours des millénaires.

Les concepts de «race sociale» ainsi que de racisme sont toujours importants, cependant, et ont des impacts dans le monde réel, y compris des impacts majeurs sur la santé, Rotimi et d’autres en conviennent.

La même recherche génétique qui a le pouvoir de révolutionner la façon dont nous pensons à nous-mêmes a également été utilisée pour renforcer les modes de pensée racistes. De nombreux suprématistes blancs se sont précipités pour passer des tests génétiques pour tenter de prouver leur supériorité, se vantant sur les réseaux sociaux de la capacité de digérer le lactose du laitqui semble être génétiquement lié à la domestication du bétail en Europe du Nord mais aussi dans certaines parties de l’Afrique.

Et au milieu d’une forte augmentation des crimes de haine ces dernières années contre des groupes minoritaires aux États-Unis et dans le monde, les croyances sur la supériorité et l’infériorité raciales ont été utilisées pour justifier la violence.

L’adolescent blanc accusé en mai du meurtre de 10 Noirs dans un supermarché de Buffalo, semble avoir été motivé, en partie, par le chercheur britannique Michael Woodley, qui a affirmé un lien entre l’ethnicité et les capacités cognitives et a soutenu que les humains peuvent être divisés en sous-espèces. , une pierre angulaire de l’idéologie de la suprématie blanche réfutée par les conclusions du projet du génome humain.

“La communauté de la génétique humaine rejette dans les termes les plus forts possibles toute tentative de tordre et de déformer les connaissances génétiques pour faire avancer une fausse idéologie raciste”, a déclaré le rapport de l’ASHG, “ou d’essayer de légitimer par la science la haine fondamentale qui forme le noyau maléfique de la suprématie blanche”.

Commençant en 2017, la société a commencé à prendre des mesures pour accroître la diversité et l’inclusion, en lançant des programmes de mentorat et de formation pour les scientifiques issus de groupes sous-représentés, en faisant pression pour divers sujets et présentateurs lors de son symposium annuel et en augmentant la représentation des minorités au sein de son conseil d’administration de 16 membres, qui a est passé de 5 % en 2017 à 40 % en 2021. L’auto-enquête a été lancée par le conseil en 2021.

Les recommandations du rapport invitaient l’organisation à faire encore plus dans les années à venir pour promouvoir l’équité et l’inclusion. Les détails, y compris les repères et les objectifs, seront définis cette année, a déclaré Lee.

Mais même si la grande majorité des membres de l’ASHG – dont un tiers vit dans des pays en dehors des États-Unis – souscrivent au consensus scientifique sur la «race», il y aura toujours des valeurs aberrantes à l’intérieur et à l’extérieur du groupe, a noté Lee.

Et compte tenu de la longue histoire du racisme génétique et de la catégorisation des gens par «race», le chemin vers la confiance sera indéniablement long, a déclaré Lee.

“Je pense que nous reconnaissons tous que ce n’est pas du tout quelque chose de” unique et fait “”, a-t-il déclaré. “Je pense que c’est [about] un engagement continu et j’espère que la confiance se construira sur une période de temps.

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