Les inondations en Californie laissent présager un avenir catastrophique pour le fleuve Colorado

Moab, dans l’Utah, ne reçoit que huit pouces de pluie par an, mais l’eau de pluie a inondé le sous-sol de John Weisheit l’été dernier. Les extrêmes sont courants dans un désert : la pluie et la neige sont rares et un déluge peut provoquer des inondations.

Weisheit, 68 ans, codirecteur de Living Rivers et ancien guide du fleuve Colorado, a longtemps averti le Bureau of Reclamation américain que ses deux plus grands barrages sur le fleuve Colorado pourraient devenir inutiles en raison d’une sécheresse prolongée.

Bien que récemment, lors d’une conférence du BuRec, il ait également averti que des “rivières atmosphériques” pourraient déborder les deux barrages, les démolir et provoquer des inondations généralisées.

Weisheit souligne les recherches de BuRec par Robert Swain en 2004, montrant un ruissellement printanier de 1884 qui a fourni deux ans de débits du fleuve Colorado en seulement quatre mois.

La Californie connaît bien les dégâts que peuvent causer de longs et étroits couloirs de vapeur d’eau – les rivières atmosphériques. À partir de décembre, une tempête atmosphérique s’est succédée sur l’État, déversant de l’eau et de la neige sur un sol déjà saturé.

Les multiples tempêtes se sont déplacées rapidement, parfois à plus de 60 milles à l’heure, et elles ont rapidement laissé tomber leur charge. Les rivières atmosphériques peuvent transporter de la vapeur d’eau égale à 27 fleuves du Mississippi.

Ces tempêtes se produisent chaque année, mais ce qui les rend nouvelles, c’est leur férocité, que certains scientifiques attribuent au changement climatique qui réchauffe les océans et réchauffe l’air pour créer des tempêtes plus puissantes.

En Californie, des égouts pluviaux débordés ont envoyé de l’eau polluée à la mer. Les routes sont devenues des voies navigables, des gouffres se sont ouverts pour capturer les voitures et leurs chauffeurs, et les maisons ont été inondées. Au moins 22 personnes sont mortes.

D’où viennent ces tempêtes rapides ? Principalement au nord et au sud d’Hawaï, puis ils se dirigent directement vers la Californie et dans le centre-ouest, explique F. Martin Ralph, qui dirige le Center for Western Weather and Water Extremes à la Scripps Institution of Oceanography, UC San Diego.

“Quarante pour cent de l’accumulation de neige dans le haut Colorado en hiver provient de tempêtes fluviales atmosphériques pénétrant aussi loin à l’intérieur des terres”, ajoute-t-il.

Le vrai risque, c’est quand les tempêtes s’accumulent comme elles l’ont fait en Californie. Cela s’est produit à la pelle au cours de l’hiver 1861-1862, au milieu d’une décennie de sécheresse, lorsque l’Occident a enduré 44 jours de pluie et de neige mouillée. Le gouverneur élu de Californie, Leland Stanford, a participé à une cérémonie de prestation de serment détrempée dans Sacramento inondé juste avant de s’enfuir avec les chefs d’État à San Francisco.

L’eau a couvert la vallée intérieure de la Californie pendant trois mois et les bateaux à vapeur à roue à aubes ont navigué sur les terres agricoles submergées et les villes de l’intérieur. L’État a fait faillite et son économie s’est effondrée alors que les opérations minières et agricoles s’enlisaient, qu’un quart du bétail était noyé ou affamé et que 4 000 personnes étaient mortes.

Dans l’Utah cet hiver-là, John Doyle Lee a fait la chronique de l’emportement de la ville de Santa Clara le long de la petite rivière Santa Clara près de St. George. Les bâtiments et les fermes se sont envolés, ne laissant qu’un seul mur d’un fort de roche que les citadins avaient construit sur un terrain élevé.

Weisheit connaît bien cette histoire car il a fait partie d’une équipe d’enquêteurs sur les « paléoinondations », un groupe de scientifiques et d’experts en rivières. Pour documenter à quel point les eaux de crue ont augmenté dans le passé, les chercheurs escaladent les parois de la vallée. Le Journal of Hydrology dit qu’ils recherchent “des sédiments à grains fins, principalement du sable”.

C’est une science particulière, à la recherche de bancs de sable et de bois flotté perchés à 60 pieds au-dessus de la rivière.

La Green River contribue à environ la moitié de l’eau qui se trouve dans le Lower Colorado River, et en 2005, Weisheit et d’autres enquêteurs ont trouvé six sites d’inondation le long de la Green River près de Moab, dans l’Utah. Weisheit dit que plusieurs sites ont montré que la rivière coulait à 275 000 pieds cubes par seconde (cfs).

Si la rivière Green fusionnait avec le fleuve Colorado, également en crue, le fleuve Colorado transporterait près de cinq fois plus d’eau que les 120 000 cfs qui se sont déversés dans le barrage de Glen Canyon, à environ 160 miles sous Moab, en 1984. Ce ruissellement épique presque anéanti le barrage de Glen Canyon.

Maintenant que nous nous sommes souvenus des dégâts que peuvent causer les tempêtes atmosphériques des rivières, Weisheit pense que le Bureau of Reclamation doit démolir Glen Canyon – maintenant.

Il aime citer l’historienne occidentale Patty Limerick, qui a déclaré au Bureau of Reclamation lors d’une conférence de l’Université de l’Utah en 2007 ce qu’elle pensait vraiment : « Le Bureau ne peut gérer que de petites sécheresses et de petites inondations. Quand les grands arriveront, le système échouera.

Dave Marston est l’éditeur de Writers on the Range, writersontherange.org, une organisation à but non lucratif indépendante dédiée à stimuler une conversation animée sur l’Occident.

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