Plus de questions que de réponses lors des réunions sur l’eau du fleuve Colorado

LAS VEGAS (AP) – Des questions clés ont refait surface jeudi lors d’une conférence des administrateurs et des utilisateurs de l’eau du fleuve Colorado de sept États américains, de tribus amérindiennes et du Mexique qui sont desservis par le rétrécissement du fleuve frappé par la sécheresse et le changement climatique.

Qui supportera le poids de nouvelles coupures d’eau, et à quelle vitesse ?

Quels objectifs cibles doivent être atteints pour les réductions volontaires de l’utilisation de l’eau par les sept États qui dépendent de la rivière avant que le gouvernement fédéral n’intervienne?

Qu’en est-il du contrôle de l’évaporation de l’eau une fois que la fonte des neiges des montagnes Rocheuses pénètre dans le système et commence à s’écouler vers le Mexique ?

« Je n’ai pas de réponses. J’ai juste des questions en ce moment », a déclaré Ted Cooke, directeur général du projet Central Arizona, lors d’un panel de la Colorado River Water Users Association sur l’état de la rivière.

L’agence gère des canaux livrant de l’eau à une grande partie de l’Arizona et a été la première à ressentir les effets l’année dernière des coupures forcées par la sécheresse du débit d’eau de la rivière.

Le Colorado fournit de l’eau potable à 40 millions de personnes, irrigue des millions d’hectares d’agriculture et de l’hydroélectricité dans le sud-ouest des États-Unis.

“Une action douloureuse collective est nécessaire maintenant”, a déclaré Chuck Cullom, directeur exécutif de la Commission du fleuve Colorado supérieur, lors du même panel.

La rivière dessert quatre États d’amont – le Colorado, le Nouveau-Mexique, l’Utah et le Wyoming – et trois États dits du bassin inférieur de Californie, d’Arizona et du Nevada. Les tribus et le Mexique ont également des droits à l’eau.

Les discussions lors des sessions de mercredi et jeudi ont porté sur la coopération entre les utilisateurs pour résoudre les pénuries. Mais des données montrant moins de débits d’eau dans la rivière qu’on en tire a dominé la conférence. Et après plus de deux décennies de sécheresse et de changement climatique, la conférence annuelle au Caesars Palace de Las Vegas a pris une tournure de crise.

“L’alternative à l’inaction est brutale et tout à fait évidente”, a déclaré Cullom à propos d’un effet domino de pénuries qui seraient supportés en premier par les entités ayant des droits d’eau juniors passant à celles ayant un statut supérieur. “Nous convenons que tous les États, secteurs et tribus doivent jouer un rôle.”

Les dates limites sur ce qu’il faut faire approchent à grands pas, ainsi que la date limite mardi prochain pour les commentaires du public sur un effort du Bureau fédéral de remise en état qui devrait produire un rapport final d’ici l’été sur comment économiser environ 15% d’eau de rivière désormais distribuée aux bénéficiaires.

David Palumbo, le sous-commissaire des opérations du Bureau of Reclamation, a déclaré jeudi au panel de la conférence avec Cooke et Cullom qu’il espérait des réponses. Ceux-ci incluent des hypothèses sur la quantité d’eau qui coule dans la rivière; les effets de la modification des débits fluviaux dans le Grand Canyon ; comment les fonctionnaires doivent administrer les réductions ; et considérations relatives à la santé et à la sécurité publiques.

La limitation de la croissance démographique n’a pas été envisagée comme une option. Cooke a déclaré que les forces du marché, et non le gouvernement, devraient dicter qui déménage où.

“Les gens ont le droit de faire un bon ou un mauvais choix”, a-t-il dit, “et cela inclut de déménager dans un endroit qui pourrait ne pas avoir d’eau”.

Le bureau contrôle le débit de la rivière avec des aqueducs, y compris les deux plus grands réservoirs du pays, le lac Mead derrière le barrage Hoover sur la ligne d’état Nevada-Arizona et le lac Powell formé par le barrage de Glen Canyon sur la ligne Arizona-Utah.

Lake Mead était à 100% de sa capacité à la mi-1999. Aujourd’hui, il est plein à 28 %. Le lac Powell, qui a été plein pour la dernière fois en juin 1980, est à 25 %.

Les livraisons d’eau ont été coupées l’année dernière pour la première fois en Arizona et au Nevada, affectant principalement les agriculteurs de l’Arizona en vertu d’un accord de 1968 qui a donné à l’État junior des droits sur l’eau du fleuve en échange d’un financement américain pour construire un canal de 336 milles (540 kilomètres) vers ses principales villes.

Le bureau pourrait imposer des règles descendantes qui annulent les parts que les États ont accepté de prendre en 1922 et dans les accords ultérieurs. Cependant, bien que des responsables fédéraux doivent s’exprimer vendredi – dont Camille Touton, commissaire du bureau, et deux hauts représentants du ministère de l’Intérieur – des annonces à succès ne sont pas attendues.

Les responsables de la remise en état en juin dernier ont dit aux sept États qu’ils devront réduire davantage et leur ont laissé le soin d’identifier les moyens de réduire les 15% l’année prochaine, ou de leur imposer des restrictions. Le gouvernement fédéral a également alloué des milliards de dollars pour payer les agriculteurs pour les champs en jachère et pour aider les villes à réduire leur consommation d’eau.

“Nous utilisons plus que ce que nous avons”, a déclaré Brenda Burman, ancienne chef du Bureau of Reclamation, lors de “Colorado River 101” mercredi.

«Nous pourrions envisager de nombreuses réductions. Nous pourrions envisager de nombreux changements », a-t-elle déclaré.

En tant que chef du bureau, Burman avait averti il ​​y a quatre ans la Water Users Association qu’une action contre la sécheresse était nécessaire. Elle remplacera Cooke, qui prend sa retraite, en tant que directrice générale du projet Central Arizona.

Becky Mitchell, directrice du Colorado Water Conservation Board, a exprimé sa frustration jeudi que les gens ne réalisent pas que l’eau est captée dans les États du bassin supérieur, puis distribuée par le bureau dans les États du bassin inférieur.

Le Colorado, le Nouveau-Mexique, l’Utah et le Wyoming “vivent chaque jour dans les limites de la rivière”, a-t-elle déclaré.

John Entsminger, directeur général de la Southern Nevada Water Authority, basée à Las Vegas, a comparé la gestion des effets de la sécheresse sur le fleuve Colorado à une urgence nationale comme un ouragan en Floride, et a déclaré que le gouvernement fédéral pourrait investir des fonds d’urgence nationaux.

Entsminger a également déclaré qu’il était temps de tracer la quantité d’eau perdue par évaporation lorsque l’utilisation et les allocations sont prises en compte.

“Nous n’avons pas tenu compte de la quantité d’eau que nous perdons du système”, a-t-il déclaré. «Appelez ça évaporation, pertes de système, appelez ça shortcake aux fraises pour tout ce qui nous intéresse. Faites le calcul et l’analyse.

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Le journaliste d’Associated Press Peter Prengaman à Las Vegas a contribué à ce rapport.

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