Pourquoi les animaux préhistoriques géants sont devenus plus petits

Ceci est dû au fait la proportion de la puissance d’un muscle est relative à sa section transversale – ou la zone du muscle lorsqu’il est coupé en deux. Peu importe la taille d’une puce, il y aurait une limite à sa capacité à sauter.

Bien qu’il y ait des raisons fondamentales pour lesquelles les animaux sont de la taille qu’ils sont, il y a encore une certaine flexibilité. Un animal peut finir par devenir beaucoup plus grand ou plus petit qu’un autre animal de la même espèce à quelques kilomètres de là. Ceci est parfois décrit comme la “règle de l’île”, où les gros animaux deviennent plus petits sur les îles et les plus petits plus grands.

Il se pourrait que des animaux plus petits – qui ont tendance à être plus bas dans la chaîne alimentaire – soient libérés sur les îles en l’absence de leurs prédateurs habituels et deviennent plus gros que leurs homologues du continent. Tandis que les plus gros animaux, limités par le manque de nourriture, rétrécissent.

La péninsule du Gargano, qui forme l’éperon à l’arrière de la botte italienne, en fournit plusieurs exemples dans ses archives fossiles. De la fin du Miocène au début du Pliocène (il y a environ 5,3 millions d’années), lorsque le niveau de la mer Méditerranée était plus élevé, le Gargano a été séparé de l’Italie continentale et l’île a été envahie par des créatures géantes.

Les hérissons poilus (également connus sous le nom de rats lunaires) ont éclipsé leurs homologues du continent. Une espèce, Deinogalerix koenigswaldiavait un crâne de 20 cm de long. Il y avait aussi hamsters géants (Hattomys gargantua), loutres massives (Paralutra garganensis) et hiboux gigantesques (Tyto giganteaplus grande que la plus grande espèce trouvée aujourd’hui).

Ailleurs, une espèce d’humain – Homo floresiensis – est un cas possible de nanisme insulaire. Surnommé “le hobbit” en raison de sa petite taille, le premier exemple de H. floresiensis a été trouvé sur l’île indonésienne Flores et on pense qu’il a 95 000 ans. Une théorie est que H. floresiensis est un descendant pygmée de H. sageou peut-être un nain H. érigé. Bien que ses origines ne soient pas claires, ces petits humains semblait prospérer sur cette seule île pendant des milliers d’années.

Mais le les preuves de la “règle de l’île” sont inégales (le biologiste qui l’a proposé le premier a seulement suggéré qu’il y a plus d’exemples qui correspondent à la règle que d’exceptionsmais n’a pas dit que cela s’applique toujours). Bien que ce soit une bonne idée, il se peut qu’il y ait plus de flexibilité dans la taille des animaux que nous ne le pensons.

Regardez simplement les humains. Dans la nation la plus hauteAux Pays-Bas, les hommes mesurent en moyenne 184 cm (6 pieds) et les femmes 170 cm (5 pieds 7 pouces), tandis que dans le pays le plus court, le Timor Leste, les hommes mesurent 160 cm (5 pieds 3 pouces) et les femmes 153 cm (5 pieds). L’alimentation et l’environnement jouent un rôle important dans la raison pour laquelle les Néerlandais ont ajouté 20 cm (7,9 pouces) à leur taille moyenne au cours des deux derniers siècles, mais un grand rôle est également joué par la sélection sexuelle. Être grand aux Pays-Bas est plus attrayant, et les Néerlandais ne cessent de grandir. (En savoir plus sur pourquoi les Hollandais sont les plus grands du monde sur Bobine BBC.)

Notre H. floresiensis les cousins, qui étaient un tout petit 106cm (3ft 5in)pourrait être le résultat de la règle de l’île – bref parce qu’il y avait moins de nourriture pour eux. Ou, ils pourraient être si petits parce qu’être petits les attirait. Ou les deux, ou aucun.

Bien qu’il y ait une certaine flexibilité dans la taille que les humains peuvent grandir, soyons reconnaissants que la biologie et la physique gardent les choses sous contrôle. Le monde à l’envers que Lyons et Cockerill nous ont montré est peut-être un peu trop chaotique pour moi.

Rejoignez un million de fans de Future en nous aimant sur Facebookou suivez-nous sur Twitter ou alors Instagram.

Si vous avez aimé cette histoire, inscrivez-vous à la newsletter hebdomadaire des fonctionnalités de bbc.comappelé “The Essential List” – une sélection triée sur le volet d’histoires de la BBC Futur, Culture, La vie de travail, Voyage et Bobine livré dans votre boîte de réception tous les vendredis.

Leave a Comment