Un nouveau satellite qui surveillera la majeure partie de l’eau de la Terre a été lancé

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La première mission visant à étudier la quasi-totalité de l’eau à la surface de la Terre a été lancée.

La mission internationale de topographie des eaux de surface et des océans, connue sous le nom de SWOT, a décollé à bord d’une fusée SpaceX Falcon 9 depuis la base de la force spatiale de Vandenberg en Californie à 6 h 46 HE vendredi. Le premier étage de la fusée a atterri avec succès sur Terre à 6 h 54 HE.

La couverture en direct a commencé le Site Internet de la Nasa à 6 h HE.

La mission, un effort conjoint entre la NASA et l’agence spatiale française Centre National d’Études Spatiales, étudiera l’eau sur plus de 90% de la surface du globe et mesurera la hauteur de l’eau dans les masses d’eau douce ainsi que dans les océans. Les deux agences collaborent depuis des décennies pour surveiller les océans de la Terre – et SWOT est la prochaine étape de leur partenariat.

Le satellite SWOT a été lancé depuis la Californie tôt vendredi matin.

Les informations issues des mesures de SWOT montreront comment les océans influencent le changement climatique ainsi que comment le réchauffement climatique affecte les lacs, les rivières et les réservoirs. Les données du satellite peuvent également aider les communautés à mieux se préparer aux inondations et autres catastrophes liées à l’eau, qui augmentent en raison de la crise climatique.

Le satellite de suivi de l'eau a été emballé et préparé pour la fusée le 8 décembre.

Bien que l’eau soit essentielle à la survie de la vie sur Terre, elle façonne également notre temps et notre climat car elle stocke et déplace le carbone et la chaleur emprisonnés dans l’atmosphère par les émissions de gaz à effet de serre. L’étude de cette ressource peut aider les scientifiques à comprendre le bilan hydrique mondial – en évaluant les principales sources, la façon dont ces sources évoluent et les impacts que cela aura sur différents environnements.

Une question clé que se posent les scientifiques concerne l’échange de chaleur entre l’atmosphère terrestre et l’océan mondial, et comment il pourrait accélérer le réchauffement climatique.

“Nous allons pouvoir voir des choses que nous ne pouvions tout simplement pas voir auparavant”, a déclaré Benjamin Hamlington, chercheur au Sea Level and Ice Group du Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

“Nous allons pouvoir suivre le mouvement de l’eau autour de la Terre entre l’océan et la terre, être en mesure d’établir certaines de ces connexions et vraiment comprendre où se trouve l’eau à un moment donné. C’est vraiment essentiel parce que nous savons qu’avec le changement climatique, le cycle de l’eau s’accélère. Cela signifie que certains endroits ont trop d’eau, d’autres pas assez.

Les instruments du satellite recueilleront des données détaillées sur les caractéristiques de l’eau douce et de l’océan en haute définition.

Après des années de développement, l’interféromètre radar en bande Ka de SWOT, ou KaRIn, est prêt à voler. L’instrument sera capable de détecter des caractéristiques jusqu’à 10 fois plus petites que celles captées par les satellites au niveau de la mer.

Cette illustration montre le satellite SWOT avec les deux antennes de son instrument d'interféromètre radar en bande Ka (KaRIn) déployées.

Par exemple, la surveillance terrestre et par satellite actuelle ne recueille que des données sur quelques milliers des plus grands lacs du monde, tandis que SWOT augmentera ce nombre à plus d’un million de lacs.

Les chercheurs qui étudient les masses d’eau ont dû s’appuyer sur des instruments qui prennent des mesures à des endroits spécifiques, comme des jauges de rivière ou d’océan. De même, les satellites spatiaux précédents ont recueilli des données plus limitées qui ne peuvent pas sonder les véritables profondeurs des masses d’eau de la Terre. Un exemple d’obstacle à la collecte de lectures précises est que les rivières aux berges abruptes n’apparaissent pas plus larges ou plus étroites même si plus d’eau les traverse.

Mais l’instrument radar KaRIn peut collecter des mesures à travers la couverture nuageuse et l’obscurité de la nuit. Les deux antennes sont positionnées à chaque extrémité d’une perche de 33 pieds de long (10 mètres de long) sur le satellite. Ces antennes envoient des impulsions radar à la surface de l’eau et reçoivent des signaux en retour.

“Pour l’eau douce, ce sera un bond en avant en termes de connaissances”, a déclaré Daniel Esteban-Fernandez, responsable de l’instrument KaRIn au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un communiqué.

Le vaisseau spatial verra presque toutes les rivières d’une largeur supérieure à 330 pieds (100 mètres) et les capturera en 3D pour la première fois, ainsi que mesurera les caractéristiques océaniques de moins de 60 miles (100 kilomètres) de diamètre.

Les données de SWOT compléteront un système USGS en développement pour mesurer l'élévation et le débit des rivières de l'Alaska qui n'avaient pas été surveillées auparavant.  Cette image du fleuve Yukon près de Stevens Village, en Alaska, a été prise par un satellite Landsat.

“SWOT va vraiment nous permettre de comprendre en quelque sorte comment le volume d’eau change dans nos rivières et nos lacs dans le monde entier”, a déclaré Tamlin Pavelsky, responsable des sciences de l’eau douce SWOT de la NASA, basée à l’Université de Caroline du Nord, Chapel Hill. “Cela va vraiment changer la donne.”

Les données de SWOT peuvent aider les chercheurs à combler les lacunes dans leurs connaissances lorsqu’ils cherchent à comprendre les effets d’entraînement de la crise climatique, comme la façon dont le niveau de la mer se déplace le long des côtes et des zones qui peuvent être plus sujettes aux inondations, afin de mieux prévoir la montée des niveaux d’eau à l’avenir.

La crise climatique alimente également des phénomènes météorologiques extrêmes, notamment des sécheresses et des averses. Les instruments du satellite peuvent surveiller les deux et fournir des informations essentielles aux agences de préparation aux catastrophes et de gestion de l’eau.

Un endroit en particulier qui pourrait bénéficier de la surveillance de SWOT est l’Alaska. Bien que l’État se trouve au bord du cercle polaire arctique, il détient également environ 40 % des ressources en eau de surface aux États-Unis, dont plus de 12 000 rivières et des centaines de milliers de lacs. La taille et le terrain accidenté de la région, ainsi que l’inaccessibilité générale, ont entravé les mesures de l’eau en Alaska.

“SWOT va nous permettre de voir ce qui se passe en Alaska sur le plan hydrologique d’une manière que nous n’avions pas auparavant”, a déclaré Pavelsky.

“C’est important, car l’Alaska, étant dans l’Arctique, est aussi l’endroit aux États-Unis qui subit le plus de changements climatiques en ce moment. Si vous voulez savoir pourquoi c’est important, pensez au nombre de ressources que nous recevons de l’Alaska.

La portée de la mission SWOT signifie que le satellite sera en mesure de surveiller régulièrement d’autres régions du globe où les ressources en eau étaient auparavant difficiles à estimer.

“Cela va transformer notre capacité à fournir des informations qui amélioreront en fin de compte la vie quotidienne et les moyens de subsistance de presque tout le monde ici sur Terre”, a déclaré Hamlington.

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